• La crisis del coronavirus supone muchas preguntas aún sin respuestas sobre cómo se desarrollará este 2020, sin embargo  ya vemos una cara de la moneda.

De una u otra forma las elecciones generales de 2020 han comenzado.

Con la retirada del senador Bernie Sanders de la elección demócrata este miércoles, Joseph R. Biden Jr. y el presidente Trump ya no tienen oponentes restantes sino el uno al otro. Los dos hombres ya han trazado líneas de batalla claras para la campaña, enmarcando las elecciones como una elección entre la concepción robustamente tradicional del liderazgo presidencial estadounidense de Biden y el enfoque orgullosamente divisivo de Trump.

Sin embargo, las actividades reales de la campaña permanecen en gran medida suspendidas, congeladas por el brote de coronavirus que ha paralizado la mayoría de los otros aspectos de la vida pública del país. En el futuro previsible, la pandemia ha superado todos los demás temas de la campaña y bien puede convertir las elecciones en un debate de un solo tema sobre el historial de Trump en la crisis.

Lejos de asumir una victoria triunfal que podría haber amplificado enormemente su mensaje, Biden sigue confinado en gran medida a su hogar en Wilmington, Delaware, dirigiéndose a los votantes por televisión y en vivo por Internet, y recibiendo frecuentes sesiones informativas de expertos en políticas sobre esta invasiva enfermedad y su costo económico. Si el Sr. Biden y el Sr. Sanders van a compartir el escenario en un mitin por la unidad del partido en algún momento, no está del todo claro cuándo eso podría ser posible debido al largo período de bloqueos estatales y distanciamiento social.

Trump también ha cancelado todos sus eventos de campaña, enviando sustitutos políticos y miembros de su familia para presentar el caso contra Biden en línea, pero sin realizar ninguna de las manifestaciones que esperaba organizar para atacar al ex vicepresidente durante la primavera y el verano. Se ha dirigido diariamente al país desde la sala de información de la Casa Blanca, un espacio dominado a menudo por intercambios polémicos con reporteros sobre la interrupción de la respuesta federal al coronavirus.

Como reflejo del contexto aleccionador de la campaña, el primer intercambio directo entre Trump y Biden esta semana no fue un choque público, sino una llamada telefónica privada: los dos hablaron brevemente el lunes para discutir sobre el brote, luego compartieron detalles solo con moderación. El lunes, Trump dijo que había sido «una conversación muy agradable», en la que Biden había compartido una serie de recomendaciones políticas para tratar el virus.

En cuanto a Biden, el ex vicepresidente, tampoco ofreció muchos detalles y en una entrevista a CNN el martes por la noche indicó que él y Trump habían acordado mantener la confidencialidad de la mayoría de los detalles de su conversación. «Expuse cuatro o cinco puntos específicos que pensé que eran necesarios», dijo Biden.

Es improbable que está simpatía mutua dure mucho: el Sr. Trump ha atacado rutinariamente al Sr. Biden en términos muy personales, y ha tratado de defender su propia gestión del brote criticando aspectos del historial de salud pública de la administración Obama, a menudo en términos incompletos o engañosos. Parece probable que intente culpar de lo peor de la pandemia a las fuerzas internacionales, como el gobierno chino y la Organización Mundial de la Salud, y a los gobernadores demócratas que han acusado a las agencias federales de defraudar a sus estados más afectados.

Incluso el miércoles, con la furia de la pandemia, Trump buscó de maneras poco sutiles avivar las divisiones en el lado demócrata, sugiriendo que la cupula del partido había frustrado al Sr. Sanders y especulando que algunos liberales, como la representante Alexandria Ocasio-Cortez de Nueva York, podría no apoyar al Sr. Biden en las elecciones generales, aunque ella ha dicho repetidamente que lo haría. Según los comentarios de Trump, estaba claro que él cuenta con que los demócratas estén tan divididos como en 2016, cuando Sanders luchó contra Hillary Clinton por la nominación.

Sin embargo, el Sr. Biden y el Sr. Sanders han mantenido un tono de respeto mutuo e incluso admiración. El Sr. Sanders elogió el miércoles el carácter del Sr. Biden, así como el ex vicepresidente elogió el tamaño y la fuerza del movimiento político del Sr. Sanders. Si bien el Sr. Sanders no respaldó al Sr. Biden de inmediato, no hubo evidencia aparente de algún resentimiento personal.

Si bien Biden ha tomado un enfoque moderado para criticar a Trump durante el último mes, está bajo la presión de otros líderes demócratas y donantes políticos para intensificar su antagonismo con el presidente y su gestión defectuosa para con esta extraordinaria emergencia de salud pública.

Ya grupos externos afiliados a Trump y Biden están gastando millones para tratar de dar forma al debate político sobre el coronavirus. Dos súper Comités de acción política (PACs) demócratas independientes están publicando comerciales de televisión y anuncios digitales sobre el brote. Uno, Priorities USA, está atacando a Trump por minimizar la gravedad de la amenaza durante meses, mientras que otro, Unite the Country, está promoviendo las propuestas de Biden para abordar la crisis.

Un grupo pro-Trump, America First, ha anunciado planes para gastar 10.000.000 de dólares atacando a Biden en tres de los estados más importantes en el mapa electoral: Pennsylvania, Michigan y Wisconsin, todos los cuales se enfrentan a un desafío cada vez más intenso del virus.

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Foto: Doug Mills

El impacto político de la pandemia aún no está claro, aunque el modesto ascenso en las encuestas que disfrutó Trump el mes pasado, una función, según los expertos, del instinto público de unirse a un líder en una crisis, parece haber retrocedido rápidamente. Biden ha tendido a liderar a Trump en las elecciones generales, pero los márgenes han variado ampliamente.

Una encuesta de CNN publicada el miércoles encontró que una estrecha mayoría de los estadounidenses dijo que ahora desaprueba el manejo del virus por parte de Trump, que coincide casi exactamente con su índice de aprobación general. El cincuenta y cinco por ciento de los estadounidenses dijo que el gobierno federal había hecho un mal trabajo al enfrentar el brote.

Hay indicios de que los votantes están cada vez más insatisfechos con la respuesta del presidente, ya que hace un pequeño intento de abstenerse de sus ataques cáusticos ad hominem cuando la economía se tambalea, la cifra de muertos se dispara y los votantes buscan tranquilidad.

«La gente tiene hambre de un sentido de comunidad y unidad», dijo David Axelrod, el estratega demócrata. «Y su equipo le escribe eso en su guión todos los días, pero luego improvisa líneas que no concuerdan del todo con lo recomendado y entonces toma su teléfono y comienza a twittear de la misma manera».

Incluso los aliados de Trump reconocen que esta elección será un voto positivo o negativo sobre su desempeño en el manejo de la crisis.

«Políticamente, nada más importa», dijo el ex gobernador Chris Christie de Nueva Jersey el domingo en ABC. «Y, de hecho, nunca he visto un momento en que un oponente sea más irrelevante».

Muchos presidentes han participado en elecciones en tiempos de dificultades económicas y muchos han estado en la boleta electoral cuando miles de estadounidenses han estado perdiendo la vida. Pero pocos han buscado la reelección mientras enfrentan ambas formas de adversidad extrema.

En 2004, la primera campaña presidencial después de los ataques del 11 de septiembre, la seguridad nacional estuvo a la vanguardia de la candidatura de reelección del presidente George W. Bush, y poco más del 70 por ciento de los votantes dijeron en las encuestas de salida que estaban preocupados por el terrorismo. En 1992, cuando la economía se había deteriorado, los estadounidenses efectivamente emitieron un voto de desconfianza en la capacidad de George HW Bush para restaurar la prosperidad.

Pero ninguna elección desde al menos 1980, cuando los votantes perdieron la fe en Jimmy Carter en medio de los desafíos económicos y de política exterior, ha sido un referéndum sobre el manejo de la crisis por parte del presidente como se está perfilando en esta oportunidad.

“¿Qué tan bien respondió el presidente a un conjunto de circunstancias totalmente nuevas y sorprendentes y mantuvo a los estadounidenses a salvo? Esa es la pregunta ”, dijo el senador Patrick J. Toomey, republicano de Pensilvania, quien apoyó de mala gana a Trump en 2016.

Biden y Trump enfrentan una combinación de desafíos convencionales y tremendamente atípicos mientras intentan reposicionarse para las elecciones generales. Para el Sr. Biden, las tareas tradicionales de curar heridas de la temporada primaria y construir una maquinaria de campaña más fuerte se han complicado mucho por el contexto del virus. Designó a una nueva gerente de campaña, Jennifer O’Malley Dillon, y sus ayudantes han estado reclutando un personal más sólido, pero muchas de las funciones habituales de una campaña, incluyendo el alcance de los votantes y la recaudación de fondos, se han ralentizado o detenido por el confinamiento nacional.

Sus esfuerzos para suavizar las divisiones dentro del Partido Demócrata han tenido lugar por teléfono o en foros públicos como entrevistas de televisión. Ha hablado por teléfono con varios de sus antiguos rivales principales, incluidos el Sr. Sanders y la senadora Elizabeth Warren, y ha respaldado varias prioridades liberales claves destinadas a asegurar su apoyo energético. En el programa «Today» de NBC el martes, Biden dijo que quería que Sanders fuera «parte del viaje» para su campaña y eventual administración.

Incluso el proceso habitual de audicionar candidatos a la vicepresidencia se ha visto afectado por el virus, ya que no es posible bajo las circunstancias que el Sr. Biden mantenga reuniones en persona con una variedad de opciones y salga por un día o dos con cada uno de ellos en la campaña electoral. Aún así, el Sr. Biden ha dicho que comenzaría el proceso de investigar seriamente a posibles compañeros de carrera en unas semanas.

Los demócratas están preocupados, como a menudo lo hacen, de que Biden se haya visto disminuido o al menos oscurecido por esta crisis. Pero su desempeño, al menos hasta que el virus desaparezca, es mucho menos importante para el resultado de las elecciones en contraste con que sí se considera que Trump maneje bien esta crisis en las cruciales semanas por venir.

Trump, por su parte, ha estado experimentando con varios mensajes de campaña diferentes para reemplazar  el que había usado: ese mensaje que combinaba una promesa de que reelegirlo traería cuatro años más de prosperidad económica, con una advertencia de que un candidato demócrata de extrema izquierda pondría en peligro esa trayectoria.

Con el argumento económico fuera de los límites, al menos por ahora, y el ala izquierda del Partido Demócrata humillado en las primarias, Trump ha estado utilizando una serie de argumentos alternativos para su candidatura en la sala de reuniones de la Casa Blanca, con efecto incierto.

A veces, parece decidido a argumentar que su manejo del coronavirus ha limitado el impacto de la enfermedad, lo que probablemente deja al país con un conteo de víctimas de decenas o cientos de miles en lugar de millones. En otros momentos, Trump llegó a una versión del atractivo económico que esperaba ofrecer todo el tiempo, culpando al virus por haber «detenido artificialmente» una expansión por la que se atribuyó el crédito personal. «Construimos la mayor economía del mundo», dijo el lunes. «Lo haré por segunda vez».

Una estrategia de Trump que ha sido inmune a los efectos del virus ha sido su preferencia por explotar la negatividad personal hacia sus oponentes políticos, incluido el Sr.Biden, a quien atacó durante las primarias demócratas y a quien ha provocado burlas en el patio de la escuela en Twitter para la mayoría del último mes, incluso cuando el coronavirus abrumaba las actividades de la campaña.

Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota «Biden vs. Trump: The General Election Is Here, and Transformed», original de The New York Times.

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