• La promesa – y los límites – de leer para el cambio social

Las recomendaciones de libros sobre la raza y el racismo en Estados Unidos han circulado rápidamente en las redes sociales y en los medios de comunicación mientras que continúan las protestas contra la violencia anti –negro durante la tercera semana. «White Fragility» de Robin DiAngelo, «So You Want to Talk About Race» de Ijeoma Oluo e «How To Be An Antiracist» de Ibram X. Kendi han subido a la cima de la lista de best sellers del New York Times y las recomendaciones del libro de Brittany Smith para los niños, incluidos «Sulwe» de Lupita Nyong’o y Vashti Harris, y «Schomburg» de Carole Weatherford y Eric Velásquez, se hicieron virales en Twitter.

El giro hacia los libros para combatir el racismo no es nuevo. Durante la Segunda Guerra Mundial, las bibliotecarias negras crearon listas de libros antirracistas como un acto explícitamente político. Si bien su trabajo transformó la naturaleza de la educación, las limitaciones de su trabajo nos recuerdan que el cambio solo ocurre cuando las personas actúan sobre las ideas en los libros.

La ideología racista desarrollada por la Alemania nazi inspiró un nuevo interés en la «educación intercultural» en Estados Unidos. Libros, revistas docentes nacionales y planes de estudio, entre otros recursos y programas educativos, enfatizaban la tolerancia hacia los demás. Estos recursos informaban a los estudiantes sobre las contribuciones políticas, sociales y culturales de diferentes grupos étnicos y raciales.

La gente negra en casa estuvo de acuerdo con el presidente Franklin D. Roosevelt en que «los libros son armas». Mientras trabajaban para exponer la hipocresía de una guerra por la democracia en el extranjero mientras se les negaba habitualmente sus derechos democráticos en Estados Unidos, ellos también recurrieron a la educación como un frente importante en la guerra contra el racismo. Reconociendo que las ideas sobre la raza desarrolladas en la infancia, los padres, maestros y bibliotecarios blancos y negros buscaron libros no racistas sobre la vida negra para los niños. Varias bibliotecarias negras surgieron para satisfacer la gran demanda, convirtiendo la lectura y la publicación de libros en una “campaña antirracista”, inclusive mucho antes de que se aoptara  tal término.

Charlemae Rollins, la bibliotecaria infantil de la sucursal George Cleveland Hall de la Biblioteca Pública de Chicago, fue una de ellas. 1941 vio la publicación de su folleto de 72 libros sobre la vida de los negros titulado «Construimos juntos: una guía para el lector sobre la vida de los negros» y «Literatura para uso en la escuela primaria y secundaria». Uno de los primeros de su tipo, el folleto enumeraba libros que representaban la vida de los negros con sinceridad, mencionaba libros que contenían estereotipos y criterios establecidos para evaluar los libros infantiles sobre personas negras.

Rollins argumentó que las historias no deberían alentar a los lectores a sentirse superiores o inferiores a otros grupos raciales, ni deberían promover la nostalgia por el sur de antes de la guerra. Rollins también insistió en que los libros eviten el lenguaje ofensivo en referencia a las personas negras y eviten el dialecto no auténtico, que los niños tenían dificultades para leer y comprender. Las ilustraciones no deben deshumanizar a los personajes negros exagerando sus características o jugando con cualquier estereotipo.

En opinión de Rollins, los libros que cumplen con estos estándares aumentarían la autoestima de los niños negros y fomentarían el respeto por las personas negras entre los niños blancos. Argumentó que los libros tenían el poder de revertir la deshumanización de las minorías raciales, por lo que recomendó libros como «Mis días felices» de Jane Schakelford, «Tobe» de Stella Sharpe y «No sin risa» de Langston Hughes.

La lista de libros fue bien recibida, en opinión de Rollins, y hubo suficiente interés y demanda para que ella lanzara una segunda edición en 1948. El contexto sociopolítico fue esencial para su éxito. Según Rollins, la Segunda Guerra Mundial abrió las puertas a «los pueblos de color del mundo» para exigir «una asociación equitativa con la minoría blanca de la humanidad» y «respaldar sus demandas con la acción adecuada». Rollins creía que leer libros sobre las contribuciones de los negros a todas las áreas de la vida estadounidense cambiaría las actitudes raciales y conduciría al cumplimiento de los principios democráticos del país.

Ella no era la única. Augusta Baker, la bibliotecaria de niños en la sucursal de la Calle 135 de la Biblioteca Pública de Nueva York (NYPL), también creó listas de libros para guiar a los estadounidenses ansiosos que buscan recomendaciones de libros antirracistas durante la Segunda Guerra Mundial. En 1943, la NYPL publicó su «Libros sobre el negro para niños», una lista de libros que se encuentran en la Colección James Weldon Johnson Memorial de su sucursal. Esta colección especial buscaba «familiarizar a los niños y niñas negros con su propia herencia y sus logros raciales» y «ayudar a los niños blancos a obtener una imagen más verdadera y comprensiva de sus conciudadanos». En 1946, la Oficina de Educación Intercultural publicó la bibliografía de Baker con un título ligeramente diferente, «Libros sobre la vida de los negros para niños», y la NYPL la volvió a publicar en 1949, 1957, 1961 y 1963.

En opinión de Baker, esta lista de 140 libros para niños «[dio] una imagen imparcial, precisa y completa de la vida de los negros en todas partes del mundo». El énfasis de Baker en los libros infantiles que representaban la vida en África y la diáspora africana fue único. Utilizando criterios similares a Rollins, Baker incluyó libros ambientados en África, el Caribe, América del Sur, Oceanía y Europa, como «Tilio, un niño de Papua» de Rudolf Voorhoeve, «Un libro de cuentos de hadas nigerianos» de Margaret Baumann y «Islas de Hellen Follett». en guardia.»

Además de escribir bibliografías, Rollins y Baker escribieron cartas de protesta a editores, ilustradores y autores para influir en su entorno literario contemporáneo. Los presionaron para que crearan libros antirracistas sobre la vida negra para los niños e instaron a las bibliotecas a adquirir más de ellos cuando estuvieran disponibles. Rollins y Baker también dieron conferencias y publicaron artículos de revistas sobre el tema. Para llenar el vacío en los libros que retratan con precisión la vida de los negros, también escribieron los libros de sus propios hijos.

Su activismo ayudó a reformar el campo de la literatura infantil. Las bibliografías de Rollins y Baker produjeron un aumento dramático en el número de libros infantiles antirracistas sobre la vida de los negros. Por ejemplo, Rollins alentó al ganador del Premio Pulitzer, Gwendolyn Brooks, a escribir poesía para niños y aconsejó a Langston Hughes sobre «El primer libro de los negros». Rollins dijo que «el deleite supremo de [su] carrera entera» fue «El día nevado» de Ezra Jack Keats. Rollins y Baker también desacreditaron clásicos como «La historia de Little Black Sambo» y persuadieron a al menos una editorial para que dejara de publicarlo.

Sin embargo, el hecho de que sigamos siendo una nación marcada por la desigualdad racial desenfrenada y la injusticia generalizada nos obliga a enfrentar una realidad aleccionadora: la lectura no es suficiente. Baker y Rollins creían que los libros y la educación transformarían los corazones y las mentes de los estadounidenses. Ellos estaban equivocados. El trabajo de desmantelar el racismo sistémico no termina con hacer bibliografías o incluso leer todos los libros sobre ellas. Los estadounidenses deben actuar de acuerdo a lo que saben. Debemos exigir justicia racial e igualdad en la educación, el empleo, la atención médica y la vivienda, ahora, en medio de protestas masivas y, es muy importante, que nos obliguemos  a continuar exigiéndola después de que las protestas hayan disminuido.

Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota «The black women who launched the original anti-racist reading list» original de The Washington Post.

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