• El campamento está poniendo en práctica las pautas de distanciamiento social y otras recomendaciones establecidas por las agencias de salud como resultado de la pandemia

Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota: This summer camp was open during the 1918 flu outbreak. And it’s open this year. Original de The Washington Post.

Nueve adolescentes se suben a una línea de cuerdas colgadas entre los verdes y balanceantes árboles. Harper Phillips, una niña de 14 años de Nashville, de pelo rizado, se resbala al tratar de caminar por una línea de deslizamiento modificada. Un sistema de imanes y arneses asegura que ninguna chica se desconecte nunca de las cuerdas, pero no puede garantizar que no pierdan el equilibrio.

Unos minutos más tarde, los pies de Harper resbalan de nuevo, esta vez en columpios hechos de estrechas tablas de madera. “Buena recuperación”, grita la directora adjunta del campamento Keystone, Mary-Elizabeth Dixon, desde el suelo, mientras Harper se levanta.

“Es algo divertido. Es estimulante”, responde la adolescente. Lleva puesto un casco, así como una máscara facial y guantes de tela, precauciones para prevenir la propagación del coronavirus que también dificultan el agarre de las cuerdas.

Se cae por tercera vez. “Harper, ¿le temes a las alturas?”, pregunta Dixon.

“Eh”, dice Harper encogiéndose de hombros, “Siento que si me cayera de aquí no me dolería mucho”.

Este es un campamento de verano en la era del coronavirus: un vertiginoso otoño de muy alto riesgo. Después de tres meses de ansiedad y aislamiento, las chicas de Keystone, que abrió en Carolina del Norte en 1916, están aprendiendo a ser niñas otra vez. Tienen la libertad de abrazar a sus amigas, escalar una roca, bajar en flotador por el río French Broad y cantar a todo pulmón. Pero no fue fácil llegar hasta aquí.

“Bienvenido al caos”, dijo la dueña de Keystone y directora ejecutiva Page Lemel cuando llegué la noche anterior. Lemel, que se hizo cargo del campamento de su padre, lo ha dirigido durante 37 años.

Foto: Jacob Biba

Durante semanas, se ha preocupado por la implementación de nuevos procedimientos de seguridad y manejar la “vergüenza por el covid-19” de la comunidad circundante. Su campamento de 120 acres para mujeres está en Brevard, un pequeño pueblo de montaña a unos 56 kilómetros al suroeste de Asheville. El condado circundante solo había registrado 18 casos y una muerte de covid-19 a mediados de junio. Pero durante la primera semana del campamento, las hospitalizaciones por el virus alcanzaron niveles récord en Carolina del Norte. Muchas campistas vinieron de estados vecinos como Tennessee, Virginia, Georgia y Carolina del Sur que también experimentaron picos en los casos.

De los 75 campamentos en los tres condados que rodean a Keystone, la mayoría se convirtieron en centros turísticos familiares este verano en lugar de ofrecer campamentos tradicionales para niños, dice Sandi Boyer, directora ejecutiva de la Asociación de Campamentos Juveniles de Carolina del Norte. Dos campamentos para niñas en el área decidieron no abrir en absoluto.

Lemel y su equipo de liderazgo agonizaron por las regulaciones del departamento de salud del estado para contener el virus. ¿Cuántas campistas podrían asistir y sería suficiente para cubrir la inversión de 100.000 dólares del campamento? La familia de Lemel ha dirigido el campamento durante cuatro generaciones, y este es el 100º verano de Keystone en su campus de Brevard. Permaneció abierto durante la epidemia de polio de los años 50 y sólo se cerró una vez, en 1943, debido al racionamiento de la Segunda Guerra Mundial. “Es mucho más personal y peligroso pensar en no operar en absoluto”, me dijo Lemel a principios de mayo.

Foto: Jacob Biba

Seis días antes de que el campamento se abriera a mediados de junio, Lemel tenía nuevas preocupaciones. El cocinero que dirigió la cocina de Keystone durante 44 años acababa de morir. (Su muerte no estaba relacionada con covid-19.) Mientras tanto, el equipo de Lemel estaba trabajando para rediseñar casi todos los aspectos del campamento para minimizar el riesgo de infección. No quería enfrentarse al escrutinio público ya que sabía que era un experimento no probado.

El personal llegó dos semanas antes y dieron negativo para el virus antes de que llegara alguna niña. Solo 59 campistas asistieron a la primera sesión de dos semanas, menos de la mitad de la capacidad máxima. Las niñas fueron asignadas en grupos de máximo nueve por cabaña y esas cabañas se convirtieron en sus unidades familiares. Permanecieron juntas para todas sus actividades y comidas, así que si una chica quería probar la equitación o el piragüismo, todas lo hacían. Las literas estaban separadas por una distancia de 1,2 a 1,8 metros y los baños privados se encontraban en las cabañas. Todas las campistas tenían que llevar control de su temperatura, síntomas y exposición al virus durante dos semanas antes de llegar. Los padres, que pagaron 4.000 dólares por la sesión de campamento, no pudieron salir de sus automóviles cuando dejaron a sus hijas el día de la inauguración.

Los consejeros, que están en edad universitaria, controlaban la temperatura de las campistas todos los días durante el desayuno. Les recordaron a las niñas -la más joven de las cuales acaba de terminar el segundo grado- que se lavaran las manos antes y después de cada actividad de grupo, y desinfectaran las cabañas varias veces al día. A las compañeras de cabaña se les permitía estar físicamente cerca unas de otras. Pero si trabajaban en estrecha colaboración con otras campistas o consejeros, tenían que llevar máscaras.

Para cuando se me permitió visitar, en el noveno día del campamento, nadie había mostrado signos del virus. Aún así, Lemel no estaba haciendo alguna promesa. “No puedo garantizar nada ningún año”, dijo. “Lo que intento hacer es mitigar la enfermedad contagiosa”.

Foto: Jacob Biba

Hasta ahora, había sido más fácil de lo que ella esperaba. El domingo por la noche, los 59 campistas se reunieron en el pabellón de la lluvia para la ceremonia semanal de la fogata. Las compañeras de cabina se apretujaron juntas en bancos de madera, riéndose y cantando canciones que habían sido transmitidas a través de generaciones de alumnas de Keystone. “Porque Dios hizo los senderos… porque Dios hizo las estrellas para que brillen… porque Dios hizo Keystone, por eso te amo”.

Al día siguiente, los campistas rotaron entre el tiro con arco, el yoga, el bádminton y la equitación. En el comedor durante el almuerzo, todas las ventanas estaban abiertas, y una mesa llena de adolescentes cantaba la letra de un éxito de Hot Chelle Rae – “La la la, lo que sea” – mientras que las chicas más jóvenes con máscaras bailaban. Más tarde, le pregunté a la directora del campamento Heidi Spradlin si había advertido a las chicas sobre los peligros del canto, ya que varios brotes de coronavirus han sido rastreados a prácticas de coro en espacios cerrados. No lo hizo. Pero, dijo, “Estamos tratando de balancear lo que significa preservar el campamento y que restricciones queremos imponerles a las chicas”.

A los ojos de los niñas, el campamento definitivamente seguía siendo un campamento. “Hicieron un buen trabajo al no cambiarlo tanto”, dijo Adelaide Hannah, una niña de 13 años de edad, de Atlanta que asistía a su séptimo verano en Keystone. En casa, solo podía jugar al aire libre con los niños de su vecindario. “Ahora estoy rodeada de amigos y gente que conozco y quiero”.

Esa es una de las razones por las que Harper Phillips dijo que no tenía miedo de caerse de la línea de cuerdas de la copa del árbol. “Confiaba en ellas”, dijo de las mujeres que dirigen el curso y el campamento, “así que no me preocupaba”. Sabía que alguien estaría allí para atraparla.

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