• Alice Moon presentaba vómitos incontrolables. Tras varias crisis pudo enterarse de cuál era su diagnóstico

Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota For days she couldn’t stop getting sick. At first she doubted the probable cause, original de The Washington Post

Los vómitos ocurrieron con poca advertencia y sin razón aparente.

A veces ocurría al día siguiente de que Alice Moon saliera con sus amigos. A menudo ocurría mientras la especialista en relaciones públicas de Los Ángeles estaba en un auto camino al aeropuerto , o en el avión. Los episodios se hicieron tan frecuentes que Moon comenzó a empacar una bolsa de basura plástica, por si acaso. Los amigos especularon que el vómito era su reacción a la ansiedad por viajar.

Uno de los peores episodios ocurrió en marzo de 2018, cuando Moon pasó cinco días en la ciudad de Nueva York en una muy esperada celebración de cumpleaños para su madre.

“Acabábamos de recibir chocolate caliente congelado, el cual había deseado siempre”, recordó. De repente, Moon se sintió abrumada por oleadas de dolor abdominal, náuseas y sudor tan profuso que se quitó el sombrero, el abrigo y los guantes a pesar de la temperatura. Pasó gran parte del viaje secuestrada en una habitación de hotel con su preocupada madre, demasiado enferma para hacer las cosas que habían planeado desde hace tiempo.

Alice Moon promueve los productos de cannabis. Su primer episodio de vómitos impredecibles ocurrió en la noche de Halloween de 2016 | Foto: Ginger Michele

Unas semanas más tarde, un gastroenterólogo se centró en la causa probable de los impredecibles vómitos de Moon y prescribió un curso de acción. Pero Moon se mostró escéptica y pasó el resto del año involucrada en un experimento de ensayo y error cada vez más intenso que, en última instancia, dejó pocas dudas sobre el diagnóstico.

Ahora, a los 31 años de edad, continúa luchando con las ramificaciones del mismo, que alteraron su vida física, emocional y profesionalmente de manera inesperada.

Remedio para el insomnio

El primer episodio ocurrió en la noche de Halloween de 2016, mientras Moon y una amiga paseaban por su vecindario admirando a los que hacían truco o trato. De repente, Moon comenzó a vomitar. “No tenía sentido”, dijo.

Volvió a casa y fumó marihuana, que sabía que podía calmar las náuseas y los vómitos y que es utilizada por algunas personas que se someten a quimioterapia. Moon, quien promueve productos de cannabis, había trabajado en la industria de la marihuana desde 2011, incluso en un dispensario donde dijo que “vio a todas las personas a las que estaba ayudando”. (California legalizó el cannabis para uso médico en 1996 y para fines recreativos en 2016).

Durante varios años Moon había utilizado el cannabis por la noche para combatir el insomnio de larga duración y para moderar la ansiedad y la depresión. Se describía a sí misma como una consumidora diaria que no era adicta. “Nunca fui una de esas personas que estaba drogada todo el día”, dijo.

Unos días después del episodio de Halloween, que duró unas horas, vio a un médico que le diagnosticó reflujo. Le aconsejó que eliminara los alimentos picantes o ácidos, como los tomates, y que tomara un medicamento de venta libre que bloqueara los ácidos.

Durante unos meses esas medidas parecieron funcionar. Pero a principios de 2017 los vómitos volvieron. Moon notó que los episodios, que ocurrían semanalmente, parecían coincidir con su consumo de alcohol, incluso en pequeñas cantidades, así que dejó de beber.

Sin embargo, los vómitos continuaron. Volaba una vez al mes por negocios y “perdí la cuenta de cuántos Ubers vomité”, dijo.

“Definitivamente estaba preocupada”, dijo Moon, “pero no sabía qué hacer”. Típicamente delgada, comenzó a perder peso; con 1,80 metros, pesaba 110 libras.

A finales de 2017 leyó un artículo en un blog sobre una alarmante condición que afectaba a algunos consumidores habituales de cannabis: vómitos intratables e intratables que podían durar días.

“Recuerdo que tenía una ilustración de una persona con ojos locos”, dijo Moon. “Lo dejé reposar en mi cerebro por un tiempo pero no tenía sentido. Vomitaba el día después de usar hierba”.

A medida que los episodios aumentaban en frecuencia y severidad, Moon descubrió que lo único que parecía calmar las horas de vómito era un baño caliente. “No estaba segura de por qué funcionaba”, dijo. “Tan pronto como salía del agua comenzaba a vomitar”. Algunas noches se quedaba dormida en el suelo del baño, agotada y deshidratada.

No convencida

La gastroenteróloga que Moon vio poco después de su desastroso viaje a Nueva York le realizó un examen físico y la interrogó minuciosamente después de que Moon le dijera que era una consumidora habitual de cannabis. Basándose en los síntomas de Moon y en el alivio que le proporcionaban los baños calientes, sospechó que tenía el síndrome de hiperemesis cannabinoide (CHS), el mismo desorden del que Moon había leído -y desestimado- unos meses antes.

La condición inusual fue notificada por primera vez en 2004 por médicos de Australia, que describieron un pequeño número de consumidores frecuentes de cannabis que desarrollaron vómitos severos aliviados por duchas o baños calientes. Al igual que Moon, unos pocos habían tratado sin éxito de sofocar los vómitos utilizando marihuana, que tiene efectos antieméticos en algunas personas. Pero en algunos grandes consumidores la cannabis, que afecta el tracto gastrointestinal, tiene un efecto paradójico y puede desencadenar vómitos severos e incontrolados. La única forma de detenerlo, según informaron investigadores australianos, era la abstinencia de marihuana.

Lo que alguna vez se pensó que era raro, los médicos de los Estados Unidos están reportando cada vez más casos de CHS en los estados que han legalizado el cannabis.

“Mi consumo de cannabis la tenía muy preocupada”, recordó Moon. La gastroenteróloga le aconsejó a Moon que dejara de consumir marihuana de tres a seis meses y que volviera si seguía teniendo síntomas. La especialista le dijo a Moon que no quería ordenar pruebas costosas y potencialmente riesgosas para otros desórdenes que podrían no ser necesarios.

Moon se demoró. “No estaba convencida de que esta fuera la causa”, dijo. Mientras lo meditaba, Moon decidió asistir a una cena temática de cannabis en Malibú.

Unas horas después de llegar a casa, Moon comenzó a vomitar y no paró durante más de dos semanas.

A los cuatro días de su calvario, Moon fue a un centro de atención urgente cerca de su casa. El médico de guardia nunca había oído hablar del CHS. Le administró fluidos intravenosos para tratar la deshidratación severa y le dio medicamentos contra las náuseas, que son típicamente ineficaces contra el CHS. Cuando parecía estar mejor, la envió a casa.

Varias horas después, Moon comenzó a vomitar de nuevo. Su compañera de cuarto salió corriendo y compró una crema sin receta a base de capsaicina derivada del ingrediente activo de los pimientos picantes que se ha descubierto que reduce los vómitos causados por el CHS. Moon se frotó una pequeña cantidad en su abdomen y se quedó dormida.

Despertó unas horas después con un dolor terrible.

“Sentí como si alguien me hubiera puesto un soplete en el abdomen”, dijo. Se frotó el estómago con un paño húmedo en un frenético intento de quitar la crema, pero solo intensificó el ardor. (Moon supo posteriormente que debería haber usado leche, no agua.)

Tres días después, todavía vomitando, una amiga la llevó de vuelta al centro de cuidados urgentes. El médico que la había visto previamente la conectó a una intravenosa y llamó a la gastroenteróloga que había consultado. Ordenó análisis de sangre, así como tomografías y resonancias magnéticas; todo los exámenes fueron normales.

La gastroenteróloga reiteró su sospecha de que los vómitos de Moon fueron causados por el cannabis; no podía predecir cuándo cesarían los vómitos. Unos días después pasó.

Durante los siguientes cinco meses Moon dijo que evitó el  cannabis en su mayoría, mientras luchaba contra el insomnio y la depresión.

A finales de septiembre empezó a usar intermitentemente cápsulas de CBD, con la esperanza de que fueran menos propensas a provocar vómitos que la marihuana comestible o la marihuana vapeada. Ese parecía ser el caso hasta el 22 de diciembre cuando, en una visita de vacaciones a su familia, Moon desarrolló el peor ataque que había experimentado. El vómito fue tan severo que Moon interrumpió su viaje y regresó a Los Ángeles, donde pasó cuatro días en un hospital. Los médicos de allí, dijo, diagnosticaron gastroparesia, una enfermedad causada por el fracaso del estómago para vaciarse adecuadamente. A Moon también le diagnosticaron una úlcera y una infección bacteriana. Ella dijo que le dijo al equipo del hospital sobre su diagnóstico de CHS; le dijeron que nunca habían oído hablar de ello.

“Mucho sufrimiento”

“La gente decía que parecía que me estaba muriendo”, recordó Moon, que se recuperó lentamente. Fue la última vez que usó la droga en cualquier forma. “No tengo ningún deseo de tocarla”, dijo. “Simplemente no vale la pena la consecuencia”.

Sin embargo, Moon dijo que no preveía que el vacío de la abstinencia se fuera, en particular porque su vida profesional y social gira en torno al cannabis. “Ha sido muy duro”, dijo.

Para Itai Danovitch, presidente del Departamento de Psiquiatría y Neurociencias del Comportamiento del Centro Médico Cedars-Sinai de Los Ángeles, la experiencia de Moon refleja las dificultades a las que se enfrentan muchos pacientes, incluso cuando el cannabis provoca días de vómitos convulsivos. (No trató a Moon.)

“La gente tiene ideas muy arraigadas sobre las sustancias que consumen”, dijo Danovitch, quien se especializa en psiquiatría de la adicción. “Hay muchos aspectos culturales, espirituales, sociales y comunitarios” del cannabis que refuerzan el apego que los consumidores le tienen.

Muchas personas, añadió, son reacias a decir a los médicos que usan la droga o que son dependientes de ella. El CHS sigue siendo “muy poco reconocido” por los médicos, dijo, y es un diagnóstico de exclusión típicamente hecho después de que se han descartado otras condiciones.

No se sabe por qué algunos usuarios son susceptibles o por qué el agua caliente calma los síntomas. Un estudio encontró que, en promedio, los pacientes acumularon siete visitas a la sala de emergencias y tres hospitalizaciones antes de ser diagnosticados con CHS.

“El CHS es una condición muy frustrante y alienante de tener”, añadió Danovitch. “A menudo la gente tarda mucho tiempo en ser diagnosticada y hay mucho sufrimiento en el camino”.

Moon se alegra de haber dejado atrás ese sufrimiento. Ahora usa la meditación para tratar su insomnio y toma medicamentos para la depresión. Dijo que se ha encontrado con la hostilidad de aquellos que no creen que el CHS exista o afirman que exageró sus síntomas.

Ella espera que su franqueza sobre su experiencia ayude a otros. Recientemente Moon ayudó al Instituto de Prácticas de Medicación Seguras de Canadá a redactar un folleto informativo para los consumidores de cannabis. Su sitio web también contiene información sobre el CHS. “Estoy tratando de regar la voz”, dijo.

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