Esta nota es una traducción hecha por El Diario de la nota How zoos persuade animals to get the coronavirus vaccine. (M&Ms and ice cream help.), original de The Washington Post.

Al igual que 189 millones de estadounidenses, Molly el tigre está completamente vacunada contra el coronavirus . Este verano, Molly, de 16 años, fue una de varios tigres y más de 50 animales en el zoológico de Oakland que recibieron al menos una dosis de una vacuna fabricada por la empresa Zoetis, con sede en Nueva Jersey.

A diferencia de algunos humanos, ella no dudó cuando llegó el momento de recibir su inyeccion. Un guardián dio una orden verbal y ella se deslizó hasta la valla del recinto, ofreciendo su cadera para el jab. Después de algunos golpes de calentamiento, un veterinario inyectó la vacuna. Luego, Molly recibió una golosina: «Para todos nuestros gatos grandes y exóticos, que son leones, tigres y pumas, están siendo reforzados positivamente con leche de cabra rociada en la boca», Alex Herman, vicepresidente de servicios veterinarios de la El zoológico de Oakland en California, me lo dijo. «Realmente les encanta».

Los grandes felinos no son los únicos residentes del zoológico que han sido entrenados para recibir las vacunas. “Los osos consiguieron helado y nata montada. Para que el chimpancé se quedara quieto, le dimos malvaviscos y M & M’s ”, dice Herman.

El zoológico de Oakland fue uno de los primeros en vacunar, pero otros se están moviendo para hacer lo mismo. El zoológico de San Diego, el zoológico de Denver, el zoológico de St. Louis y el zoológico nacional del Smithsonian han comenzado a vacunar a algunos animales, mientras que el zoológico de Nashville y el zoológico de Maryland estaban, al cierre de esta edición, esperando los envíos de vacunas de Zoetis.

“¿Es el covid-19 un riesgo para los animales? Claramente, sí. ¿Es seguro vacunar? Claramente, sí ”, dice Herman. “Estamos tratando de minimizar la propagación mediante la vacunación. Hay tantos datos que muestran que ese es el camino a seguir para humanos y animales «. Aunque los orígenes del virus siguen siendo turbios, y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades dicen que no hay evidencia de que la vida silvestre sea una fuente de infección para los humanos, está claro que todos los animales, los mamíferos en particular, pueden enfermarse.

A principios de 2020, dos perros llorones en Hong Kong dieron positivo por el coronavirus. Más tarde, se descubrió que los visones de granja estaban muriendo por el virus, diezmando la industria europea de pieles de visón y obligando a Dinamarca a sacrificar 17 millones de visones.

El primer animal en los Estados Unidos que dio positivo por el coronavirus fue un tigre en el Zoológico del Bronx en abril de 2020. Meses después, los gorilas en el Zoológico de San Diego comenzaron a toser, y el zoológico llamó a Zoetis para preguntar sobre una vacuna para animales. Resultó que la empresa, conocida por proporcionar productos farmacéuticos para el ganado y las mascotas, ya había comenzado a trabajar en uno.

Zoetis, una antigua subsidiaria de Pfizer, comenzó por enfocar su investigación en perros y gatos, pero el Departamento de Agricultura de EE. UU. «Dijo que no sentían que los gatos y los perros fueran a ser una preocupación importante, así que estacionamos ese programa». Me lo dijo Mahesh Kumar, vicepresidente de investigación y desarrollo biológicos globales de Zoetis. La empresa luego pasó a hacer uno para visones, cuyas pieles son una industria de casi 50 millones de dólares en los Estados Unidos. A partir de ese programa de vacunas, que Zoetis probó en visones, la compañía pudo proporcionar lotes al zoológico de San Diego para sus primates.

Obviamente, no podemos autorizar individualmente un perfil para cada especie. No es práctico ”, dice Kumar. «Entonces, lo que decidimos fue [desarrollar] una formulación de vacuna que fuera segura para todos los animales». Pronto, Zoetis fue “inundada” con solicitudes de zoológicos y, en julio, se comprometió a donar 11,000 dosis a casi 70 zoológicos en todo el país. En total, la compañía ha fabricado alrededor de 4 millones de dosis hasta ahora, la mayoría de las cuales se han destinado a la industria del visón de cría.
Archie el hurón está inmunizado contra el coronavirus en el zoológico de Oakland. (Zoológico de Oakland)

La vacuna animal tiene algunas similitudes con las humanas, aunque se desarrollaron de manera diferente. Al igual que la vacuna Pfizer, la versión de Zoetis está diseñada para dos inyecciones con tres semanas de diferencia. Los viales de la vacuna también requieren refrigeración y deben usarse dentro de las 24 horas posteriores a su apertura.

Pero la vacuna Zoetis no emplea ARN mensajero como las vacunas humanas Pfizer o Moderna. En cambio, utiliza una proteína de pico viral creada en un laboratorio. Cuando se inyecta, desencadena una respuesta inmunitaria en el cuerpo del animal. Es una técnica que Zoetis ha utilizado antes para crear vacunas para animales. En términos de eficacia, dice Kumar, es similar a las vacunas humanas.

Hasta ahora, según los zoológicos, los efectos secundarios parecen ser mínimos, quizás incluso menos que en los humanos. Solo un oso pardo en el zoológico de Oakland, según Herman, pareció experimentar dolor en el lugar de la inyección después de recibir la vacuna.

Zoetis planea enviar una segunda ronda de vacunas en las próximas semanas a los zoológicos para inmunizar a los mamíferos que los veterinarios y cuidadores consideran que están en mayor riesgo. Esta lista incluye primates, grandes felinos, mustélidos (como nutrias de río, glotones y hurones), caninos (lobos y coyotes), osos (incluidos pandas), zorros voladores y hienas. Y esta protección llegará pronto. En septiembre, el Zoológico Nacional anunció que nueve de sus leones y tigres tenían covid. Varios se enfermaron gravemente, incluida la leona de 16 años del zoológico, Shera, que mostraba signos de insuficiencia renal.

Las condiciones de los felinos han mejorado drásticamente desde entonces, pero aún existe la posibilidad de impactos duraderos significativos, como sucede con las personas. Se ha demostrado que algunos “perros y gatos domésticos padecen enfermedades cardíacas, una infección poscovid”, me dijo el veterinario jefe del Zoológico Nacional, Donald Neiffer. “Shera aún no está fuera de peligro. Queda por ver si tendrá o no problemas en el futuro «.

No está claro cómo los gatos contrajeron el virus, y el Zoológico Nacional dice que es posible que una persona asintomática haya infectado a los animales. El zoológico requiere máscaras en todas las áreas interiores, incluso para los empleados. Un requisito de vacunación para los empleados entra en vigencia a fines de noviembre.

A muchos de los que trabajan en zoológicos les preocupa que los grandes felinos sean mucho más susceptibles al covid-19 que otros mamíferos, incluidos sus parientes más pequeños. “El contacto que tienes con un gato en casa es mucho más cercano, obviamente, que con un león en el zoológico”, dice Ellen Bronson, directora senior de salud animal en el Zoológico de Maryland. “Incluso las personas que están realmente enfermas de covid todavía abrazan a sus gatos, y [solo unos pocos] de ellos se enferman. … Pero hay casos que aparecen en gatos de zoológicos. Es bastante sorprendente «.

Si bien los estudios están en curso, sigue siendo un misterio por qué ese es el caso. Neiffer cree que todo se reduce al ADN y la genética, que hay algo en los genes de los gatos más grandes que los pone en mayor riesgo. “Un gato no es un gato no es un gato. Muchas especies de gatos más pequeñas son del género Felis. Muchos de los grandes felinos son del género Panthera ”, dice. Sin embargo, aún podría ser aconsejable vacunar a su gato doméstico eventualmente, explica, y señaló que los propietarios deberían considerar incluirlo en sus «protocolos de medicina preventiva» cuando una vacuna contra el coronavirus esté disponible para las mascotas. (Si bien el USDA continúa afirmando que hay poca necesidad de vacunar a las mascotas domésticas, la agencia señala que la mejor manera de proteger a los amigos peludos es que sus homólogos humanos se vacunen).

El zoológico de Oakland recibió cierto rechazo de los ciudadanos por sus esfuerzos de vacunación, por parte de aquellos que “no entienden realmente la ciencia”, como dice Herman. Sin embargo, no le preocupan las críticas y sabe que la decisión de ser uno de los primeros en adoptar la vacuna fue absolutamente la correcta. «Los seres humanos están siendo devastados en todo el mundo» por covid, dice. “Los animales también están siendo devastados. Es una salud. Tenemos que cuidar bien el medio ambiente, cuidar bien a nuestra comunidad humana y cuidar bien a los animales salvajes también ”.

Matt Blitz es un escritor en Virginia.

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