• Estaba demasiado débil para siquiera levantarse de la cama para ir al baño. ¿Qué podría estar causando esta devastadora enfermedad?

Esta nota es una traducción hecha por El Diario de la nota: He Had Severe Abdominal Pain and a Fever. It Wasn’t Food Poisoning. original de The New York Times.

Para el hombre de 33 años, la jornada laboral parecía extenderse para siempre. Se había sentido mal durante un par de días en ese momento, pero solo quería seguir adelante porque él y su novia pasarían el día siguiente, Navidad, y la mayor parte de la semana siguiente con su madre, su hermana y su bebé. Serían sus primeras vacaciones desde que el SARS CoV-2 puso en marcha el Centro Médico de la Universidad de Hackensack, donde trabajaba. Cuando finalmente terminó su turno, en lugar de ir directamente a casa, se desvió por el departamento de emergencias. Recientemente, dio negativo en la prueba de Covid, pero sintiéndose así de enfermo, quiso que lo revisaran antes de ver a su familia.

El Dr. Nava Bak era el médico de urgencias de guardia esa noche. La residente de la sala de emergencias le contó sobre el empleado del hospital que había llegado después del trabajo quejándose de fiebre alta y dolor abdominal severo durante los últimos dos días. Tenía algo de diarrea y náuseas. Definitivamente parecía como si tuviera mucho dolor, reconoció el médico en entrenamiento, y su vientre estaba sensible cuando lo examinó, pero ella todavía no estaba segura de lo que tenía. Dijo que los síntomas comenzaron después de comer algo de comida rápida a principios de semana. Y su recuento de glóbulos blancos estaba elevado, por lo que tal vez fue algún tipo de error gastrointestinal. Pero eso generalmente viene con muchos vómitos, y él no había tenido ninguno. Y aunque se describía a sí mismo como sano, había estado enfermo recientemente. Seis semanas antes, él y su novia contrajeron Covid.

Y luego, hace 10 días, vino a la sala de emergencias porque comenzó a babear por el lado izquierdo de la boca. Estaba bebiendo un té helado y sintió algo frío en su camisa. La bebida había salido directamente y ni siquiera la había sentido hasta que el líquido helado le golpeó el pecho. En el espejo pudo ver que un lado de su boca estaba flácido. Un amigo del trabajo lo obligó a ir a la sala de emergencias por si tenía un derrame cerebral. Los médicos que lo vieron dijeron que era la parálisis de Bell, una parálisis temporal del nervio que alimenta los músculos de la cara. Por lo general, se desencadenaba por una infección viral, le dijeron, por lo que lo trataron con esteroides y un antiviral, y todo mejoró.

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El paciente estaba acostado cuando Bak entró en la pequeña sala de exploración. Lo primero que notó fue que él estaba claramente sufriendo mucho. Su rostro estaba enrojecido y brillante por una fina capa de sudor. Se presentó e hizo la pregunta que solía hacer a los pacientes que presentaban muchos síntomas diferentes: “¿Qué es lo que más te molesta en este momento?” Su barriga, le dijo. Este era un dolor que nunca había tenido en su vida. Comenzó en su pecho, pero durante las últimas dos horas se movió hacia su lado inferior derecho. Y tenía un terrible dolor de cabeza. En el examen, estaba adolorido sin importar en qué parte del abdomen ella presionara, aunque pudo haber sido peor en el lado derecho. Dolor abdominal y fiebre: la mayoría de las veces será apendicitis o tal vez diverticulitis. Sin embargo, el dolor de cabeza era extraño. Y la diarrea.

Lo que sea que tuviera, decidió Bak, parecía estar en sus entrañas. Ella ordenó una tomografía computarizada, que mostró ganglios linfáticos inflamados en su abdomen y pecho. Y tanto su hígado como su bazo estaban agrandados. Probablemente fue una infección, pero ¿dónde? Su enfermedad todavía no encajaba en ningún patrón que Bak reconociera. Comenzó a tratar al paciente con antibióticos de amplio espectro (no se sentía cómoda reteniendo el tratamiento de un hombre tan enfermo) y lo ingresó en el hospital.

Tenía dolor abdominal severo y fiebre. No fue una intoxicación alimentaria
Crédito…Ilustración fotográfica de Ina Jang

Un patrón toma forma lentamente

Bak continuó siguiendo al paciente durante los siguientes días. A menudo realizaba un seguimiento de los casos desconcertantes solo para averiguar qué tenían. Pero hasta ahora este paciente seguía siendo un misterio. Continuó aumentando la fiebre alta. Y tenía sudores que empapaban su pijama y sábanas. Desarrolló extraños espasmos musculares en la cara. Estaba demasiado débil para siquiera levantarse de la cama para ir al baño. ¿Qué podría estar causando esta devastadora enfermedad?

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Un par de días después, comenzó a empeorar, a pesar de los antibióticos. Su recuento de glóbulos rojos disminuyó. Sus análisis de hígado comenzaron a aumentar. Su corazón no latía bien y su presión arterial comenzó a bajar. Las infecciones por covid pueden predisponer a un paciente a formar coágulos no naturales, incluso después de que la enfermedad ha seguido su curso. La exploración que ordenaron no mostró ningún coágulo, pero reveló que los ganglios linfáticos agrandados en su pecho y abdomen eran aún más grandes. ¿Era este linfoma, un cáncer del sistema linfático? Los oncólogos se unieron a los médicos de enfermedades infecciosas, los gastroenterólogos y los reumatólogos en sus esfuerzos por descubrir el diagnóstico.

Mientras Bak observaba cómo se desarrollaban los síntomas de este hombre y sus marcadores inflamatorios comenzaban a elevarse, finalmente comenzó a ver cómo tomaba forma un patrón. Sus cuatro hijos estaban en la escuela en Paramus, Nueva Jersey, y ella encabezó un grupo de padres voluntarios que asesoraron a la escuela sobre temas relacionados con la epidemia de Covid-19. Si este paciente hubiera sido un niño, Bak estaba seguro, su pediatra estaría empezando a preguntarse acerca de un trastorno llamado Síndrome Inflamatorio Multisistémico en niños, o MIS-C, un trastorno raro que involucra inflamación generalizada que se observa en algunos niños después de recuperarse de Covid. . Era algo de lo que había oído y leído, pero que nunca había visto. No en los niños, y ciertamente no en los adultos.

MIS se describió por primera vez en mayo de 2020 en una carta publicada en la revista británica The Lancet. Un grupo de pediatras describió a ocho niños, la mayoría de los cuales tenían alguna exposición documentada a Covid-19, que llegaron a un hospital de Londres con fiebres incesantes, dolor abdominal y diarrea. Su presión arterial era extremadamente baja y las pruebas mostraron que sus corazones no funcionaban bien. Los médicos que atienden a estos pacientes postularon que se trataba de una reacción exagerada del sistema inmunológico, provocada por la infección con el coronavirus. Solo un par de semanas después, The Washington Post informó sobre varios casos de adultos jóvenes que fueron hospitalizados con una enfermedad similar, eventualmente llamada MIS-A. Aunque no está claro cómo incluso una infección leve con el SARS CoV-2 podría causar este trastorno potencialmente mortal, se ha demostrado que el tratamiento con esteroides, una clase de medicamentos que inhibe el sistema inmunológico, ayuda.

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¿Un adulto con síndrome infantil?

Antes de sugerir este raro diagnóstico, Bak se acercó a un colega, el Dr. Bindu Balani, un especialista en enfermedades infecciosas del hospital. “Ingresé a un paciente … y encuentro su caso muy intrigante, así que he estado haciendo un seguimiento. Me pregunto si podría tener MIS-C ”, escribió. “Curioso lo que piensas”. Balani, que estaba de vacaciones con su familia, no tenía acceso inmediato a una computadora y respondió: “¡Tiene 33 años!”. Aún así, sintió curiosidad y encontró una computadora más tarde ese día para leer sobre el paciente. Su presentación fue totalmente consistente con MIS. Y sabía que el síndrome se había observado en adultos. Llamó a su colega que estaba asignado al caso del paciente y le propuso el diagnóstico, explicando que el médico de urgencias se lo había sugerido.

La MIS en niños o adultos solo se puede diagnosticar cuando se ha descartado una infección. En el caso de este paciente, estuvo tomando antibióticos durante días sin mejoría, y ninguna de las pruebas enviadas para buscar otro tipo de infección había dado positivo. La posibilidad de MIS-A se discutió con todos los especialistas involucrados y al día siguiente se inició tratamiento con esteroides en dosis altas.

La respuesta fue inmediata. En 24 horas desaparecieron tanto la fiebre como la diarrea. Pudo levantarse de la cama y caminar. Tenía hambre, algo que no había sentido en más de una semana. Fue dado de alta del hospital unos días después.

La recuperación fue difícil, tanto física como mentalmente. Pasaron semanas antes de que comenzara a sentirse él mismo de nuevo, e incluso ahora, 10 meses después, todavía se siente sin aliento cuando se apresura. Pero aún peores son las cicatrices que dejó en su sentido de quién es él. Me describió a sí mismo como un “tipo duro de libro de texto”. Y se cuidaba a sí mismo: no fumaba, nunca consumía drogas, rara vez bebía. Trató de comer alimentos saludables y se mantuvo físicamente activo. A pesar de todo eso, estuvo a punto de morir. Y aunque su mente racional entendió lo que sucedió, una parte de él todavía estaba asustada, asustada de que sucediera en primer lugar y aterrorizada de que pudiera volver a ocurrir.

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