Esta nota es una traducción hecha por El Diario de la nota People have abandoned hundreds of cats on a deserted Brazilian island. Officials aren’t sure how to save them, original de The Washington Post.

Brasil – Eduardo Mayhe Ferreira ha escuchado las historias durante años. Había una isla frente a la costa sureste de Brasil que parecía desierta, pero no lo estaba. Escondidos dentro de la densa cubierta de árboles había cientos de animales abandonados.

Oficialmente llamado Ilha Furtada, era conocido por casi todos como Ilha dos Gatos: Isla de los Gatos.

JÚLIA LEDUR / THE WASHINGTON POST

Se rumoreaba que era peligroso visitarlo. Los gatos habían crecido hasta tener el tamaño de perros y se habían vuelto salvajes, dijo la gente. Atacarían a los forasteros. Un reportero brasileño, al escribir sobre la isla “misteriosa” , afirmó que 750 gatos “salvajes” vagaban por su jungla; otros dijeron más. El número parecía aumentar con cada narración.

Ahora Mayhe, un veterinario municipal en la cercana Mangaratiba, navegaba en lancha motora a través de aguas translúcidas para verlo por sí mismo. Antes de esta expedición respaldada por la ciudad, nunca había pisado la isla, pero sabía lo suficiente para comprender que había un problema. Un rumor era cierto: durante el año pasado, cuando la pandemia de coronavirus devastó Brasil, la cantidad de gatos en la isla había aumentado sustancialmente. Se habían formado dos colonias distintas. Eran cientos de gatos. Cada día parecía traer más, y más daño al ecosistema de la isla, mientras había menos acuerdo sobre qué hacer al respecto.

La isla se estaba haciendo notar, un rin esmeralda sobre aguas azules.

A lo largo de esta costa bañada por el sol, se está desarrollando un fenómeno global. Estas son las mascotas que dejó la pandemia. La crisis del coronavirus ha dejado a millones de dueños de mascotas muertos o empobrecidos, incapaces de atender a sus animales. En países ricos como Estados Unidos, los refugios y las redes personales han absorbido gran parte del aumento. Pero en todo el mundo en desarrollo, donde los sistemas de refugio son menos robustos y los animales de la calle son comunes, un número creciente de animales simplemente ha sido abandonado.

El desafío es particularmente agudo en Brasil, donde el coronavirus ha causado la muerte de más de 465.000 personas, provocó una crisis de vivienda y provocó un hambre generalizada. Los administradores de refugios para mascotas en el país dicen que se han sentido abrumados. Eso incluye el refugio más cercano a la Isla de los Gatos. Algunos días, dice la directora del refugio Andrea Rizzi Cafasso, la gente llega con un auto lleno de gatos. Tantos que no puede aceptarlos a todos.

Cuando se niega, dice, recibe la respuesta: “Si no los llevas, se irán a la Isla de los Gatos”.

Desde la distancia, Mayhe aún no podía ver a los gatos. Sabía que la gente de toda la región había enviado felinos no deseados aquí durante mucho tiempo, ya sea dejándolos ellos mismos o pagando algunos dólares a un barquero para que hiciera el viaje. Se convirtió en parte de la cultura local, una última parada para los gatos no deseados, que aprendieron a sobrevivir de la caza y la comida que dejaron los visitantes o murieron.

Qué hacer con ellos ha dividido a la comunidad. La ciudad quería que la gente dejara de alimentar a los gatos, diciendo que eso fomenta un mayor abandono. Pero los amantes de los animales lo llamaron bárbaro. Los gatos morirían sin ese cuidado. No hay nada en la isla, dicen. Sin comida. No hay agua. Solo gatos.

El barco atracó, y aquí vinieron, saliendo de los árboles para agruparse en la orilla del agua, todo el pelaje sarnoso y los ojos entrecerrados.‘No podía dejar a los gatos ahí fuera’

Nadie puede decir con certeza cómo llegaron los gatos por primera vez. Las autoridades en Mangaratiba dicen que una familia trató de ganarse la vida aquí hace décadas, pero pronto se rindió, dejando atrás un par de gatos que comenzaron a multiplicarse. Los barqueros dicen que un restaurante cerró y los dueños abandonaron a sus gatos al salir. Un veterinario dice que un anciano le confesó que él fue la primera persona en traer gatos aquí, pero cuando lo contactaron para comentarlo, lo negó con vehemencia.

Las preguntas sin respuesta se han incorporado a la tradición local. Pocos habían querido visitar Ilha Furtada, una pequeña isla entre muchas, desprovista de playas y cubierta de arañas. Pero Ilha dos Gatos era una historia completamente diferente: se convirtió en una parada para algunos turistas en el circuito de la isla.

Algunos viajarían en motos de agua a la isla solo para echar un vistazo. Muchos llegaron a creer que los gatos de la isla lo tenían mejor que los gatos de la ciudad, que tenían que arañar y arañar una existencia en las calles.

“Tienen todo lo que necesitan”, razonó el barquero Miguel Campos, de 61 años. “Hay pájaros para cazar y tienen otra comida. Hay semillas, insectos y serpientes que pueden comer ”.

Mientras los humanos permanecen en el interior, los animales salvajes recuperan lo que alguna vez fue suyo.

Pero Amélia Oliveira, una veterinaria que viaja por Brasil cuidando animales, dice que el mito está muy alejado de la realidad. En 2012, una amiga envió su video desde la isla. No era el paraíso de los gatos. Fue Cat Alcatraz. Ni siquiera había una fuente de agua dulce ahí fuera.

“No podía dejar a los gatos en una situación así”, dijo. “Acepté ir de inmediato”.

Furtada de Brasil, conocida como Ilha dos Gatos, se ha convertido en parte del circuito de islas de algunos turistas, y ahora, un problema ecológico ya que la cantidad de gatos se ha disparado en medio de la pandemia. (Patricia Monteiro para The Washington Post)

Encontró la isla plagada de un número indeterminado de gatos. Algunos se acercaron a ella ronroneando. Otros estaban lejos, totalmente salvajes. Habían nacido en la isla, no sabían nada de la humanidad y sería imposible socializar. Ella trajo algunos de los agradables para adopción y comenzó a capturar y castrar a otros.

En la última década, dijo, 380 de los gatos de la isla han sido castrados por su organización, Veterinarians on the Road .

“La población de gatos estaba siendo controlada”, dijo Oliveira.

Las organizaciones y una pareja de jubilados dejaron comida y agua para los gatos. Otros establecieron pequeños refugios. Los pescadores dejaron parte de su pesca.

Pero cuando llegó la pandemia, el delicado equilibrio se deshizo. Los gatos crecieron rápidamente en número. La gente, encerrada en el interior, dejó de dejar comida y agua. Los informes sobre canibalismo felino comenzaron a circular. Lo que había comenzado como una rareza local, incluso una atracción turística, se había convertido en una vergüenza pública y un problema ecológico.

Había que hacer algo.

Una comunidad dividida

Algunos de los gatos se acercaron a los trabajadores de la ciudad que estaban de visita y se frotaron contra sus piernas. Otros paseaban por la costa, de un lado a otro, de un lado a otro. More miró a los forasteros, con cautela, desde la distancia.

La colonia tenía el aspecto de una barriada felina. Las casas del tamaño de un gato dejadas por los voluntarios yacían esparcidas, junto a jarras para recoger el agua de lluvia y comederos para gatos que necesitaban ser rellenados. Arañas de colores brillantes, cada una del tamaño de la palma de un bebé, colgaban de las telarañas colgadas entre los escombros. La costa estaba sembrada de basura.

“Llevar un gato aquí es una crueldad hacia los animales”, dijo Mayhe.

Pero con los refugios llenos y muchos gatos incapaces de socializar, traerlos de regreso al continente sería igualmente complicado. Los funcionarios de Mangaratiba no estaban seguros de poder llevar a cabo el plan que habían concebido.

Querían enviar expediciones para explorar la isla y realizar un censo de gatos. Luego, instalé cámaras de vigilancia para disuadir el abandono y enjuiciar a los infractores. Luego comencé a castrar. Y, finalmente, dejé que la naturaleza siguiera su curso. Los gatos dóciles serían adoptados. Los demás vivirían su vida en la isla, hasta que no quedara ninguno.

Nadie sabe el número exacto de gatos que viven en la desierta isla brasileña, pero se estima que son cientos.

El plan ha sido controvertido. El secretario de salud pública de la ciudad se opuso a alimentar a los gatos de la isla. Animaría a otros a dejar a sus gatos aquí.

“La gente me está atacando como loca en Facebook”, dijo Sandra Castelo Branco a The Washington Post. “Pero quiero cambiar el paradigma”.

Joice Puchalski, coordinadora de un grupo de voluntarios que alimenta a los gatos, se enfureció. Los animales no pidieron vivir en una isla desierta. Dijo que se habían visto buitres dando vueltas por la isla. ¿Cómo podría la gente volver a abandonarlos? Publicó una captura de pantalla de los comentarios de Castelo Branco en Facebook y soltó: “LAMENTABLE”.

“Qué absurdo”, asintió una de las docenas de respuestas furiosas.

“La mayor enfermedad que tiene la Sra. Secretaria es la pobreza de espíritu”, dijo otro.

Pero los funcionarios, al observar la miseria de las viviendas de los gatos, dijeron que la situación era más complicada que el absolutismo de las redes sociales. “Es terrible”, dijo Fernanda Porto, subsecretaria de medio ambiente de la ciudad. “¿Vamos a dejar que los animales mueran de hambre, o vamos a seguir dando comida, lo que solo incentivará más abandono?

”Muchos de los gatos, al ver que los funcionarios no habían traído comida, se cansaron de los visitantes. Algunos regresaron a los pequeños refugios. Otros desaparecieron entre los árboles. Mayhe miró hacia el bosque. No se sabía cuántos había allí. El reconocimiento de la ciudad había hecho poco, pero confirmó que había mucho trabajo por delante.

Él y los demás volvieron a subir al bote. Arrancaron el motor y se hicieron a la mar. Los gatos retrocedieron en la distancia, sombras en movimiento en una pequeña isla entre muchas.

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