Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota Citizen science allows laymen to contribute to groundbreaking investigations, even without traveling, original de The Washington Post

Por primera vez en algunos años, no tengo planes de viajar. Con este nutritivo ciclo de investigación, expectativa y aventura estancada, he estado buscando formas de expandir mi experiencia y cultivar la conciencia del mundo sin salir de casa.

Me subo a la cinta de correr de mi garaje y veo cómo un rayo de sol matutino ilumina el estrecho ancho de mi entrada. La luz transforma el aire frío, revelando un mar de diminutos insectos alados, trozos de polen, granos de ceniza u hollín, aserrín de un sitio de construcción vecino y los delicados garabatos luminosos de una telaraña.

El mundo está en movimiento, la evidencia del cambio está en todas partes y, mientras me empujo a correr, lo inhalo todo. El pequeño espacio de mi patio trasero está lleno de información y, con el tiempo en mis manos, no puedo evitar prestar atención.

En febrero, cuando no tenía idea de que cruzar la puerta de mi casa pronto significaría respirar a través de una máscara, pasé una hora en un bote inflable Zodiac extrayendo fitoplancton del agua de mar congelada en la Península Antártica.

El día era silencioso y brumoso y nuestras voces se mezclaban con los gritos de algunos pingüinos Adelia y el ocasional crujido y estruendo de un iceberg al nacer.

Plano y misterioso, el océano era del color del peltre. Una dispersión de krill diminuto se deslizó a través de mi reflejo mientras miraba hacia las profundidades, siguiendo el descenso del disco de Secchi. Como un CD en blanco y negro sobre una línea, el disco indicaba el nivel de luz que penetraba en el agua salada densa.

Un costoso artilugio digital llamado SonTek CastAway reveló más información sobre la presión, temperatura y salinidad de las profundidades.Mis compañeros de viaje en el Hebridean Sky, un barco operado por Polar Latitudes , eran de todo el mundo. Esa mañana, en el Zodiac, nuestro pequeño equipo procedía de Singapur, Estados Unidos, Alemania y Argentina.

Todos sabíamos un poco sobre el fitoplancton, pero menos sobre su papel vital en la vasta red interconectada del mundo natural. Dicho sin rodeos, estas plantas microscópicas flotantes proporcionan el 50 por ciento o más del oxígeno de la Tierra.

“Cada segundo que tomes, puedes agradecer al fitoplancton”, dijo Annette Bombosch, coordinadora de educación de Polar Latitudes, desde la popa del bote.

La científica y guía polar Allison Cusick muestra a los participantes de ciencia ciudadana de FjordPhyto el equipo que utilizarán para recopilar datos del entorno marino polar. 
(Sandra Walser)

Fuimos participantes de un ejemplo particularmente dramático de una oportunidad de ciencia ciudadana, en la que el sonido de una exhalación distante probablemente indicaba que pasaba una ballena jorobada.

Llenamos botellas pequeñas de color marrón desde la superficie, agregando una mancha de conservante llamada solución de Lugol. Se recolectaron muestras más concentradas arrastrando una red lentamente a través del agua durante 10 minutos y filtrando el fitoplancton con una bomba de mano. Aunque teníamos menos de dos tazas de agua en nuestra muestra, el bombeo requirió esfuerzo y todos hicimos un turno.

La sustancia marrón resultante en el filtro blanco se dobló en lo que alguien llamó en broma “un Phyto Taco” y se dejó caer en un tubo de ensayo.De vuelta en el barco, encontramos nuestro fitoplancton bajo un microscopio. Uno tenía los extremos redondeados y lucía una corona puntiaguda de pelos diminutos; otro tenía la forma de una pluma estilográfica.

Bombosch sugirió que pensamos en el universo de fitoplancton como un “bosque invisible”. Ella atribuyó esta descripción a Allison Cusick, una candidata a doctorado en la Institución de Oceanografía Scripps en San Diego, cuyo trabajo estábamos ayudando.

Decidida a trazar los efectos del derretimiento de los glaciares en los ecosistemas costeros, Cusick necesitaba datos a largo plazo, pero la distancia, la logística y la financiación le impidieron realizar viajes regulares a la Antártida. Para llenar los vacíos, creó Fjord Phyto, una asociación de educación e investigación que capitaliza las rutas regulares de los cruceros y utiliza viajeros como yo para transmitir los datos cruciales necesarios de una de las regiones más distantes y de más rápido calentamiento de la Tierra.

Al final de la temporada, estas muestras harían su camino en barco, automóvil y avión de regreso a California. Tal como yo. Con cierto apego a nuestras muestras recolectadas, tuve la idea de que conduciría hacia el sur desde mi casa en Los Ángeles para alcanzarlos nuevamente en el laboratorio de Cusick.

La propagación del coronavirus lo cambió todo. Regresé a Estados Unidos, pero el fitoplancton no lo hizo.

“2020 será un año de productividad misteriosa”, dijo Cusick cuando hablamos por primera vez en marzo, una semana después de que comenzara el cierre de California.

Los esfuerzos apresurados para cerrar su laboratorio imitaron la lucha por retirar las muestras de nuestro barco en Ushuaia, Argentina, y también la prisa por el papel higiénico y la pasta en mi supermercado local.

Confinado a los límites de la casa y el jardín a medida que se propagaba la pandemia, Cusick estudió codificación informática mientras yo me unía a mis compañeros humanos para ver televisión en exceso, agregué el verbo Zoom a mi vocabulario y escaneé la proliferación de recetas de masa madre y bailes de TikTok en Internet.

En estos tiempos inusuales, la necesidad humana de consumir y compartir información (para bien o para mal) está a la vista. Es alentador echar un vistazo a las formas positivas en que podríamos usar esta conexión.

“Solo voy a los estudios de casos que muestran y demuestran el poder de la multitud y el conocimiento de la contribución colectiva”, dijo Cusick cuando volvimos a hablar recientemente.

“El pronóstico del tiempo comenzó porque la gente tenía pluviómetros en sus patios traseros. La gente de Flint, Michigan, comenzó a analizar su propia agua. Algo estaba mal y la ciudad no estaba haciendo nada al respecto. Era un tema de justicia social”.

La diversidad del fitoplancton se muestra al microscopio. Estos organismos producen más de la mitad del oxígeno de la Tierra y son los que comen animales como el krill antártico durante el verano.

La diversidad del fitoplancton se muestra al microscopio. Estos organismos producen más de la mitad del oxígeno de la Tierra y son los que comen animales como el krill antártico durante el verano. (Allison Cusick)El coronavirus es un conviviente microscópico más nefasto de nuestro planeta, pero comparte con el fitoplancton la capacidad de ilustrar el efecto de nuestra interconexión global.

Todo y todos afectan a todo y a todos. Es posible que un chorrito de agua dulce en la convergencia antártica no suene como una campana de alarma hasta que también comience a comprender que el fitoplancton grande prefiere agua más fría y salada. Además de proporcionar gran parte del aire que respiramos, estos gruesos fitoplancton se encuentran en la base de una compleja cadena alimenticia que se une a los pingüinos y las ballenas.

“No habría avistamiento de ballenas en ningún otro lugar del mundo si no tuvieras las regiones polares donde van a alimentarse”, dice Cusick.Al menos el 50% de nuestro oxígeno y ballenas: esa es una gran responsabilidad para una pequeña planta marina flotante. Estoy un poco enamorado del fitoplancton en este momento.

El impulso de proteger estos organismos minúsculos me guía a tomar decisiones sostenibles en mi propia vida y buscar formas de alentar a otros a hacer lo mismo. Este trabajo consciente me ayuda a equilibrar mi miedo al virus y me apoya en el mundo.

“Cuando colaboras con personas que no son científicas, obtienes una comunidad completa de personas que están involucradas en el proyecto”, dijo Cusick, al explicar el valor continuo de la ciencia participativa.

La ciencia ciudadana ofrece al público en general la oportunidad de participar en investigaciones e investigaciones innovadoras. Con miles de proyectos en curso, involucrarse no requiere un viaje al continente blanco.

Muchos proyectos ofrecen la posibilidad de participar desde casa, por lo que es una actividad ideal para estos días extraños. Inicie sesión en la aplicación Globe Observer , por ejemplo, y ayude a confirmar las observaciones de nubes satelitales de la NASA en su hora de almuerzo. Puede contar pájaros o insectos, jugar juegos en su teléfono que ayuden a identificar peces o plantas, o buscar estrellas en el cielo nocturno.

Numerosos proyectos relacionados con el coronavirus están trabajando para crear una imagen amplia de cómo el virus nos está afectando tanto emocional como físicamente. Una base de datos completa de oportunidades de participación está disponible en scistarter.org.

Para obtener más información sobre Fjord Phyto, visite fjordphyto.ucsd.edu.A medida que cada uno de nosotros mira el mundo desde nuestro pequeño rincón, nuestras observaciones no solo amplían el campo de datos, sino que también, a través del acto de una atención cuidadosa, crean un vínculo necesario con la naturaleza y entre sí.

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