• Harry Edwards es un activista y autor de La revuelta del atleta negro

Esta nota es una traducción hecha por El Diario de la nota Olympics activist: ‘Athletes have always been in the forefront saying: We, the people, are better than this’, original de The Washington Post.

Harry Edwards, de 78 años de edad, es sociólogo, activista, profesor emérito de la Universidad de California en Berkeley y autor de La revuelta del atleta negro. Mientras era profesor en el estado de San José, Edwards encabezó el Proyecto Olímpico de Derechos Humanos con atletas con conciencia social, incluidos los velocistas olímpicos John Carlos, Tommie Smith y Lee Evans, para resaltar las luchas por los derechos civiles en un escenario internacional. Vive en Fremont, California.

Entonces, ¿qué inspiró originalmente su interés en estudiar el deporte en la sociedad y el poder de esa plataforma para el activismo?

—En primer lugar, lo experimenté como atleta, siendo uno de esa primera generación de desegregación masiva de escuelas secundarias y demás en East St. Louis en 1957. Nos llevaron a la escuela secundaria predominantemente blanca en ese momento, pero no tenían idea de qué hacer con nosotros. No entendieron nuestra cultura. No conocían a nuestras familias. No entendieron nuestra comunidad. No tenían idea de los desafíos que enfrentamos. Lo que sí sabían eran deportes, como resultado de Jackie Robinson y los jugadores de fútbol negros que, para entonces, iban a lugares como Iowa, Purdue e Indiana. Entonces jugamos al fútbol en el otoño, al baloncesto en el invierno y al atletismo en la primavera. Y eso es lo que hice.

Pero experimenté, en ese periodo de tiempo, una alienación tan abyecta de la cultura de la escuela, de lo que se suponía que significaba la escuela para un adolescente en ese momento. Y lo que sea que aprendí de la cultura de la escuela durante el día, lo olvidé en el autobús en el camino de regreso al extremo sur a otra cultura, donde había un espectro completamente diferente de realidades de supervivencia con las que tenía que lidiar. Y comencé a entender que la desconexión que estaba experimentando en el aula también existía en el vestuario. Los atletas negros fueron tratados de manera diferente. Se abordó a los atletas negros de manera diferente que a los atletas blancos.

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Cincuenta años después de que organizara el Proyecto Olímpico de Derechos Humanos en torno a los Juegos Olímpicos del 68, ¿qué tan significativo cree que es que el Comité Olímpico de los Estados Unidos finalmente formalizara su compromiso a principios de este año de no castigar a los atletas por protestas pacíficas?

—Creo que es una decisión del siglo XXI en circunstancias en las que el USOC ya no controla los medios. Las redes sociales significan que estos atletas pueden reunirse, conectarse en línea y difundir su mensaje. Este es un avance fenomenal porque le quita al establecimiento olímpico de EE. UU. El poder de definir qué es legítimo y qué no. Y creo que los atletas fueron valientes y decididos al llevar la discusión y el debate al punto donde se tomó esa decisión. Así que el Comité Olímpico de los Estados Unidos estaba en una posición en la que podían subirse a bordo o ser atropellados.

—Entonces, ¿no necesariamente la iluminación?

No. Cuando regresas y miras, no me importa si se trata de la eliminación de la segregación de los deportes, la expansión del acceso de las mujeres a los deportes. Nada de eso se ha hecho teniendo en cuenta los derechos constitucionales, la justicia moral, la igualdad y la libertad. Ha sido transaccional. La ruptura de la línea de color por Kenny Washington y Woody Strode en el fútbol, y Jackie Robinson y Larry Dobyen en el beisbol y Earl Lloyd y Chuck Cooper en el baloncesto no fue consecuencia de un cambio en las actitudes raciales después de la Segunda Guerra Mundial. Fue transaccional. Hubo una oportunidad de promover los intereses cambiando los modelos comerciales para incluir a los atletas afroamericanos. Y lo mismo con las mujeres. El Título IX hizo que fuera costoso no tener algún programa que al menos pretendiera la paridad para las mujeres en los deportes, si se contaba con dinero federal como institución educativa. No fue moral. No fue intelectual. No fue espiritual. Ni siquiera fue bajo la apariencia de respeto por la libertad y la igualdad. Fue transaccional. Y esto que hizo el Comité Olímpico de Estados Unidos fue transaccional. Este fue el poder de las redes sociales con los atletas diciendo: Vamos a hacer esto, y no queremos que nos castigues como lo hiciste con los atletas durante los últimos Juegos Olímpicos, los Juegos Panamericanos, etc.

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—En el 68, después de que John Carlos y Tommie Smith protestaron en los Juegos Olímpicos como parte del Proyecto Olímpico de Derechos Humanos , todos fueron vilipendiados.

Oh, absolutamente. Hasta las amenazas de muerte. Fui despedido. Smith y Carlos no pudieron encontrar trabajo.

—¿Tuviste la sensación en ese momento de que las cosas cambiarían?

Bueno, no tenía la sensación de que las cosas iban a cambiar. Tenía la sensación de que lo que se hacía era imperativo y absolutamente necesario. Lo que estaban diciendo Smith y Carlos, lo que Kareem Abdul-Jabbar estaba diciendo, Lucius Allen y Mike Warren cuando boicotearon los juegos era: Oye, somos mejores que esto como nación, y tenemos que hacerlo mejor que esto.

Mira, yo era un estudiante de deporte en sociedad. Comprendí la historia de los atletas que están a la vanguardia de ese tipo de esfuerzo. Y era consciente de que había que pagar un precio cuando se olvidaba de su lugar, independientemente del servicio que pudiera haber hecho para el país o la nación.

Ya sea que estemos hablando de Octavius Catto en 1865 y ’66, quien organizó un equipo de béisbol e intentó iniciar una liga de béisbol integrada, y finalmente fue asesinado detrás de sus esfuerzos por movilizar el voto negro al inicio de la era de la Reconstrucción en 1871; o los jinetes negros que (fueron) 13 de los 15 (jinetes en el primer) Derby de Kentucky, que finalmente fueron expulsados del deporte. Joe Louis y Jesse Owens no solo fueron perseguidos por el IRS. Jack Johnson no solo fue expulsado del país primero y luego encarcelado por un cargo inventado de viaje interestatal con una mujer con fines ilícitos. Paul Robeson, otro gran atleta de la era de la primera ola, no solo fue reducido a una no persona orwelliana para todos los propósitos prácticos. Jackie Robinson no solo terminó diciendo: No puedo defender el himno o el Juramento a la Bandera porque me encuentro a mí mismo como un hombre negro, incluso en esta fecha tardía, en una sociedad blanca racista. Entonces yo estaba consciente de eso. Y ciertamente, en 1967, la primera vez que me dispararon, y mi casa fue destrozada, y mi coche fue destrozado, tenía una idea de cuál podría ser el precio.

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—Como parte de la organización de los 49ers, habló con Colin Kaepernick antes de sus protestas. ¿Te sorprendió la reacción que tuvo incluso tantos años después?

No. Fui al vestuario después de ese juego cuando se arrodilló y tomó su camiseta, sus zapatos y sus guantes, le pidió que los autografiara y se los envié a Lonnie Bunch en el Museo (Nacional) de Historia Afroamericana y Cultura. Dije: “Ponlo bien entre Ali, Smith y Carlos, porque ahí es donde pertenece”.

—Al protestar contra la injusticia, dijo que esos atletas le están diciendo al país, al mundo: Somos mejores que esto. ¿Alguna vez te ha preocupado que eso no sea cierto? ¿Que quizás, de hecho, no somos mejores que eso como nación?

En este momento tienes toda la razón. No somos mejores que eso como nación en este momento. Pero tienes que tener una visión más amplia si vas a seguir adelante. Vuelvo al movimiento abolicionista. Pasamos por una guerra civil sangrienta, pero salimos con el fin de la esclavitud. Pasamos por un movimiento laboral sangriento, pero salimos con la jornada de ocho horas y el fin del trabajo infantil. Pasamos por el movimiento del sufragio femenino, donde las mujeres fueron golpeadas, encarceladas y agredidas, pero salimos con el derecho al voto de las mujeres. Pasamos por un sangriento movimiento de derechos civiles, que mató, entre el cambio del siglo XX y el asesinato del Dr. King, tres veces más personas a través de linchamientos, asesinatos, etc. que el ataque a las torres gemelas, pero salimos con la Ley de Derechos Civiles, la Ley de Derechos Electorales. Con representación negra en el Congreso y alcaldías en ciudades de todo el país. Entonces , para evaluar y comprender de manera creíble el potencial allí, hay que mirar a largo plazo, y los atletas siempre han estado a la vanguardia diciendo: Nosotros, la gente, somos mejores que esto.

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