• Los hermanos Juan Esteban y María Camila Montoya Caicedo emprendieron un viaje en bote junto a otras personas para llegar a Estados Unidos. Sin embargo, la embarcación naufragó. Foto: EPA-EFE/Shutterstock

Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota Two siblings tried reaching the U.S. by sea to reunite with their mother. Only one of them made it.original de The Washington Post

Desde su pueblito en Colombia, los dos hermanos habían soñado durante mucho tiempo con reunirse con su madre en Estados Unidos.

Juan Esteban y María Camila Montoya Caicedo habían estado separados de ella por más de una década, pero la madre, quien vivía en Texas, seguía siendo una fuerte presencia en sus vidas. 

Ella llamaba a menudo, les enviaba juguetes cuando eran jóvenes y enviaba ropa a María Camila para que ella, cuando era adolescente, la vendiera en su comunidad en el Valle del Cauca, dijeron sus amigos y familiares.

A principios de este mes, el hermano de 22 años y la hermana de 18 emprendieron un viaje arriesgado para encontrarse con su madre, volando primero a las Bahamas. 

El sábado abordaron un bote en Bimini y se dirigieron hacia Florida. En algún momento durante su viaje por mar, los hermanos le enviaron un mensaje de texto a su madre para decirle que estaban en camino, dijo el abogado de la familia.

Tres días después, el capitán y la tripulación de un remolcador comercial vieron a un hombre sentado en la parte superior de un bote volcado en el Caribe, agarrado a una cuerda. Deshidratado y desorientado, dijo a las autoridades que el bote que transportaba a 40 personas se había volcado debido al mal tiempo poco después de salir de Bimini.

El viernes, familiares y funcionarios en Colombia y el abogado de la familia en Estados Unidos confirmaron que Juan Esteban era ese hombre. La hermana menor de Juan Esteban, la mejor amiga que siempre trató de proteger, no se veía por ninguna parte.

Una imagen compartida del único sobreviviente posado sobre el casco del barco, solo en el mar, se compartió en periódicos y redes sociales de todo el mundo esta semana, un sombrío recordatorio de los peligros que a menudo enfrentan los migrantes en su viaje a Estados Unidos.

Las autoridades no han dado a conocer ningún detalle sobre quién estaba a bordo del barco, y la Guardia Costera de EE UU suspendió la búsqueda el jueves con solo cinco cuerpos encontrados. Pero poco a poco, una imagen de dos de los que estaban en el barco se está juntando, mientras amigos y parientes en Colombia y Estados Unidos intentan entender cómo los hermanos terminaron perdidos en las aguas de Florida, lejos de casa y de su madre.

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“No hay consuelo ni consuelo para este dolor”, dijo Marcia Caicedo a The Washington Post mientras esperaba noticias de sus hijos el viernes en Miami. “Todo lo que pido es que liberen a mi hijo para que podamos abrazarnos”.

El viernes, Juan Esteban yacía en una cama de hospital en Florida, bajo la custodia de las autoridades de la Patrulla Fronteriza. Y miles de kilómetros al sur, en el pueblo colombiano de Guacarí, una comunidad realizó una vigilia. Suplicaron por su liberación y rezaron para que las autoridades pudieran encontrar a su hermana de alguna manera.

“No es justo que esté detenido, con todo lo que pasó, después de vivir el trauma de ver morir a la gente, y soportar durante días lo que hizo, el sol, el hambre”, dijo su prima, Valeria Molina. “Estamos rogando a las autoridades que lo liberen y nos ayuden a encontrar a Camila”.

El Ministerio de Relaciones Exteriores de Colombia dijo el viernes que un pariente se comunicó por primera vez con el consulado en Miami el lunes para denunciar la desaparición de los hermanos. En los días posteriores, las autoridades estadounidenses informaron a las autoridades colombianas que María Camila había muerto, según un comunicado del Ministerio de Relaciones Exteriores.

Naimeh Salem, abogada de Juan Esteban Montoya, dijo el viernes que su cliente probablemente será trasladado a un centro de detención tan pronto como el lunes. Ella dijo que planea pedirles a las autoridades que le otorguen la libertad condicional humanitaria, lo que le permitiría ser entregado a su madre hasta que se resuelva su caso.

Las autoridades estadounidenses aún no han dicho si se le permitirá permanecer en Estados Unidos; la mayoría de los migrantes capturados en el mar son devueltos a su país de origen o de embarque.

Salem dijo que, aunque se estaba recuperando bien de una deshidratación severa, Montoya está atormentado por el trauma de ver morir a la gente ante sus ojos y perder a su hermana. “Físicamente está sano, mentalmente no le va bien”, dijo Salem. “Lo que soportó es extremadamente difícil de superar”.

Si todos menos uno de los 40 pasajeros que se cree que están a bordo perecen, sería una de las peores tragedias marítimas de migrantes en el Caribe en los últimos años.

La tragedia se produce en un momento en el que las autoridades estadounidenses y los defensores de la inmigración advierten sobre un número creciente de migrantes de países como Haití, Cuba y la República Dominicana que realizan viajes peligrosos por mar en medio de dificultades económicas, la pandemia de coronavirus y la inestabilidad política.

Los migrantes que intentan llegar a Florida por mar desde Colombia son mucho menos comunes, aunque las autoridades de las Bahamas han informado casos recientes y las detenciones en la frontera de colombianos que intentan migrar a los Estados Unidos han ido en aumento.

Es demasiado pronto para decir si estamos comenzando a ver una nueva tendencia”, dijo William Spindler, portavoz del Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Refugiados.

En la ciudad de Guacarí, en el suroeste de Colombia, a unas 30 millas al noreste de Cali, los hermanos fueron descritos como miembros queridos de la comunidad. Jhon Mario Cano, de 23 años, dijo que Juan Esteban y María Camila fueron sus vecinos. La mayoría de los amigos llamaban al hermano mayor “Juanes” para abreviar, o “Panes”, como una broma interna sobre una vez que compró demasiado pan.

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La madre de los hermanos dijo que salió de Colombia hace 11 años en busca de una vida mejor. Sus hijos vivían con su abuela y su padre los visitaba a menudo. Juan Esteban pasó a trabajar en la agricultura, cultivando maíz, mientras que María Camila era estudiante universitaria.

Los dos hermanos siempre fueron cercanos, dijo Cano, e incluso se parecían. “Ella era Juan Esteban, pero con pelo”, dijo. Y el hermano mayor siempre fue protector con María Camila, preocupándose por ella si se quedaba hasta tarde, dijo Cano.

Juan Esteban a menudo hablaba de su objetivo de viajar fuera de Colombia. Soñaba con visitar las playas del Caribe y experimentar la cultura estadounidense de la que siempre había oído hablar: la música, la ropa, la gente.

“Guacarí es como una gran familia”, dijo Andrés Felipe Montoya Frades, tío de los hermanos, después de la vigilia. “Todo el pueblo está de luto”.

Si bien no está claro cuántos colombianos viajan a Estados Unidos por mar, las detenciones de migrantes colombianos en Estados Unidos se multiplicaron por diez en la frontera de Estados Unidos con México entre mayo y diciembre, según un análisis de las cifras de Aduanas y Protección Fronteriza de la Oficina de Washington para Asuntos Latinoamericanos.

Es un repunte inusual para un país conocido recientemente como destino de migrantes y refugiados, particularmente de la vecina Venezuela. Los migrantes de Colombia generalmente viajaron a los Estados Unidos por vía aérea, a menudo al sur de Florida, y principalmente durante los 52 años de conflicto armado del país neogranadino.

Cinco años después de que Colombia firmara acuerdos de paz históricos con su grupo guerrillero más grande (las FARC), la violencia entre grupos armados en zonas rurales del país está aumentando una vez más. Los asesinatos de líderes sociales y activistas ambientales están generando alarma. Y la pandemia empujó a 1,6 millones de colombianos fuera de la clase media y a la pobreza.

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Luis Victoria, un abogado de inmigración en Miami, dijo que su firma ha visto un fuerte aumento en las llamadas de ciudadanos colombianos, en su mayoría profesionales de clase media, que desean emigrar legalmente a Estados Unidos.

Adam Isacson, experto en seguridad fronteriza de la Oficina de Washington para Asuntos Latinoamericanos, sospechó que el aumento de las detenciones fronterizas de colombianos podría deberse a redes de contrabando que se aprovechan de que México no requiere visas para los colombianos. Los migrantes pueden volar a la Ciudad de México o Cancún y tomar un autobús hasta la frontera.

“Ha sucedido durante el último año con brasileños, ecuatorianos y venezolanos, y en cada caso, Estados Unidos se apoyó en México para restablecer los requisitos de visa para esos países”, dijo Isacson. “Creo que es solo cuestión de tiempo para los colombianos”.

En Guacarí, miembros de la comunidad llenaron una iglesia católica el jueves por la noche para una misa en honor a los hermanos. Escucharon a un sacerdote hablar de la impresionante supervivencia de Juan Esteban. Su resiliencia, dijo el sacerdote, era testimonio de su fe.

“Estar solo en el mar por la noche es aterrador, angustioso”, dijo el sacerdote. “Soportando el frío de la noche y el intenso calor del día. Es un milagro que esté vivo”. “Se aferró a la vida”, agregó, y pidió a la congregación orar por María Camila y todos los perdidos en el mar.

Después de la misa, amigos, vecinos y familiares se reunieron en el parque principal del pueblo e inclinaron la cabeza en oración, sosteniendo velas y globos. Mientras tanto, otros recurrieron a las redes sociales para rogar a la vicepresidenta y canciller del país, Marta Lucía Ramírez, que trabajara con las autoridades estadounidenses para liberar a Juan Esteban.

El Ministerio de Relaciones Exteriores de Colombia dijo en un comunicado que permanece en contacto con la familia, ofreciéndoles asistencia y asesoramiento legal.

“Es una mezcla horrible de sentimientos”, dijo Molina, prima de los hermanos, el jueves por la noche, luego de enterarse de que las autoridades habían suspendido la búsqueda. “Por un lado, estamos tristes porque posiblemente no lo logró; pero también estamos atónitos y encantados de saber que sobrevivió”.

Cano dijo que habló por última vez con Juan Esteban el viernes, un día antes de que saliera de las Bahamas. Su amigo le envió una foto por WhatsApp de la luna con vista a una playa oscura.

Cuando Cano pidió más fotos, Juan Esteban respondió: “mañana, hermano, ya estamos en la cama”.

“Hazlo, hermano”, dijo Cano en un mensaje de WhatsApp. “Lo importante es que me hace tan feliz que te reúnas con tu mamá, hermano. Les deseo toda la felicidad”.

“Gracias, mi hermano”, respondió Juan Esteban. “Que Dios te bendiga y cuídate”.

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