• Cada vez más los jóvenes recurren a TikTok para realizar búsquedas que se adapten a su estilo. Y Google se está dando cuenta. Foto: Shuran Huang para The New York Times

Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota For Gen Z, TikTok Is the New Search Engine, original de The New York Times.

Cuando Ja’Kobi Moore decidió postularse este año para una escuela secundaria privada en Nueva Orleans, su ciudad natal, supo que necesitaba al menos una carta de recomendación de un profesor. Nunca había pedido una, así que buscó ayuda.

“Carta de recomendación profesor”, escribió en la barra de búsqueda de TikTok.

Moore, de 15 años de edad, se desplazó por TikTok hasta que encontró dos videos: uno que explica cómo pedirles a los profesores una carta de recomendación y el otro que muestra una plantilla para hacer una carta de ese tipo. Ambas publicaciones habían sido creadas por profesores y eran más fáciles de entender que los resultados de búsqueda de Google o un video de YouTube, aseguró Moore, quien tiene previsto hablar con sus profesores este mes.

TikTok es conocida por sus videos sobre bailes virales y música pop. Pero para la generación Z, la aplicación de video funciona cada vez más como un motor de búsqueda.

Ja'Kobi Moore, estudiante de décimo grado en Nueva Orleans, usó TikTok para buscar cómo pedirles a los profesores una carta de recomendación. Foto: Annie Flanagan para The New York Times
Ja’Kobi Moore, estudiante de décimo grado en Nueva Orleans, usó TikTok para buscar cómo pedirles a los profesores una carta de recomendación. Foto: Annie Flanagan para The New York Times
Ja'Kobi Moore, estudiante de décimo grado en Nueva Orleans, usó TikTok para buscar cómo pedirles a los profesores una carta de recomendación. Foto: Annie Flanagan para The New York Times
Moore aseguró que busca lecciones de coreano, tutoriales de arte y problemas matemáticos en la aplicación de video. Foto: Annie Flanagan para The New York Times

Cada vez más jóvenes utilizan el poderoso algoritmo de TikTok, que personaliza los videos que se les muestran en función de sus interacciones con el contenido, para encontrar información asombrosamente adaptada a sus gustos. Esa adaptación se combina con la sensación de que personas reales en la aplicación están proporcionando información, en lugar de sitios web anónimos.

En TikTok, “ves cómo realmente se sintió la persona en el lugar donde fue a comer”, comentó Nailah Roberts, de 25 años de edad, quien usa la aplicación para buscar restaurantes en Los Ángeles, Estados Unidos, donde vive. Aseguró que por más que una reseña escrita tenga hasta el más mínimo detalle, no puede captar el ambiente, la comida y las bebidas como sí lo hace un clip de video corto.

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El ascenso de TikTok como herramienta de descubrimiento es parte de una transformación más amplia en la búsqueda digital. Si bien Google sigue siendo el motor de búsqueda dominante en el mundo, las personas recurren a Amazon para buscar productos, a Instagram para mantenerse actualizados sobre las tendencias y Snap Maps, de Snapchat, para encontrar negocios locales. A medida que el mundo digital sigue creciendo, se amplía el universo de formas para encontrar información.

Google ha notado que TikTok se acerca a su dominio. Si bien la compañía de Silicon Valley cuestionó que los jóvenes estuvieran usando TikTok como reemplazo de su motor de búsqueda, al menos un ejecutivo de Google comentó públicamente sobre las capacidades de búsqueda de esa aplicación de video, que es su rival.

“En nuestros estudios, algo así como casi el 40 % de los jóvenes, cuando buscan un lugar para almorzar, no van a Google Maps ni a Google Search; van a TikTok o Instagram”, comentó Prabhakar Raghavan, vicepresidente senior de Google, en una conferencia de tecnología en julio.

Google ha incorporado imágenes y videos a su buscador en los últimos años. Desde 2019, algunos de sus resultados de búsqueda incluyen videos de TikTok. En 2020, Google lanzó YouTube Shorts, que comparte videos verticales de menos de un minuto de duración, y comenzó a incluir su contenido en los resultados de búsqueda.

TikTok, propiedad de la compañía china de Internet ByteDance, se negó a comentar sobre su función de búsqueda y los productos que pueden estar en prueba. Detalló que “siempre estaba pensando en nuevas formas de agregar valor a la comunidad y enriquecer la experiencia TikTok”.

Hacer una búsqueda en TikTok suele ser más interactivo que escribir una consulta en Google. En lugar de simplemente atravesar paredes de texto, los miembros de la denominada generación Z obtienen recomendaciones de videos de TikTok para identificar lo que están buscando, un proceso que se da viendo video tras video para seleccionar el contenido. Luego verifican la veracidad de una sugerencia basada en los comentarios publicados en las respuesta a los videos.

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Este modo de búsqueda tiene sus raíces en la forma en que los jóvenes usan TikTok no solo para buscar productos y negocios, sino también para preguntar cómo hacer las cosas y encontrar explicaciones de lo que significan. Con videos que a menudo duran menos de 60 segundos, TikTok muestra lo que considera las respuestas más relevantes, según comentaron muchos usuarios de la red social.

Alexandria Kinsey, de 24 años de edad, coordinadora de comunicaciones y redes sociales en Arlington, Virginia, usa TikTok para muchas consultas de búsqueda: recetas para cocinar, películas para ver y bares con happy hours que estén cerca para probar. También recurre a dicha red social para preguntas menos típicas, como buscar entrevistas con el actor Andrew Garfield y extrañas teorías de conspiración.

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Alexandria Kinsey, de 24 años de edad, usa TikTok para buscar recetas de cocina, películas para ver y bares con happy hours para probar. Foto: Shuran Huang para The New York Times

Los resultados de TikTok “no parecen tan sesgados” como los de Google, dijo, y agregó que a menudo quiere “una opinión diferente” de lo que dicen los anuncios y sitios web optimizados para Google.

Kinsey también comentó que le encantaba la rapidez con la que los videos de TikTok presentaban información. Aunque a veces verifica lo que encuentra en TikTok usando Google, dijo: “Rara vez veo algo que requiera pensar demasiado”.

El ascenso de TikTok como motor de búsqueda puede significar que más personas tropiecen con información errónea y desinformación en la aplicación, que luego podría amplificarse y difundirse aún más, advirtió Francesca Tripodi, profesora de ciencias de la información y biblioteconomía en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. La plataforma ha tenido problemas para moderar el contenido engañoso sobre las elecciones, la guerra en Ucrania y el aborto.

El algoritmo de TikTok tiende a mantener a las personas en la aplicación, lo que les dificulta recurrir a fuentes adicionales para verificar las búsquedas, agregó Tripodi.

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“Realmente no estás haciendo clic en nada que te lleve fuera de la aplicación”, indicó. “Eso hace que sea aún más difícil verificar que la información que estás recibiendo es correcta”.

TikTok se ha inclinado por convertirse en un lugar para encontrar información. La aplicación está probando una función que identifica palabras clave en comentarios y enlaces a resultados de búsqueda. En el sudeste asiático, también está probando un feed con contenido local, para que las personas puedan encontrar negocios y eventos cerca de ellos.

Es probable que la creación de funciones de búsqueda y ubicación consolide aún más a TikTok, que ya es la aplicación más descargada del mundo para personas de 18 a 24 años de edad, según Sensor Tower, entre los usuarios jóvenes.

TikTok “se está convirtiendo en una ventanilla única para el contenido de una manera que no lo era en sus primeros días”, mencionó Lee Rainie, quien dirige la investigación de Internet y tecnología en el Centro de Investigación Pew.

Eso es cierto para Jayla Johnson, de 22 años de edad. La residente de Newtown, Pensilvania, estimó que ve videos de TikTok en su teléfono dos horas al día y dijo que había comenzado a usar la aplicación como motor de búsqueda porque era más conveniente que Google e Instagram.

“Ellos (TikTok) saben lo que quiero ver”, mencionó. “Es menos trabajo para mí salir de mi camino para buscar”.

Johnson, especialista en marketing digital, agregó que apreciaba especialmente TikTok cuando ella y sus padres buscaban lugares para visitar y cosas que hacer. Sus padres a menudo buscan y buscan en las páginas de los resultados de Google; mientras que ella solo necesita desplazarse por unos pocos videos cortos.

“Pobrecitos”, piensa eso cuando los ve. “Podrían haber conseguido esa información en segundos”.

Traducido por José Silva

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