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  • Los investigadores necesitan más observaciones para determinar la habitabilidad humana en el recién descubierto planeta 

Un grupo de investigación espacial internacional encontró en la constelación Piscis un exoplaneta templado, de tamaño intermedio y situado en una zona potencialmente habitable de su estrella, a unos 40 años luz de la Tierra. 

El planeta recibió el nombre de Gliese 12 b y su descubrimiento fue posible gracias a las observaciones del satélite Tess, de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) junto con el espectrógrafo Carmenes, en el Observatorio de Calar Alto y MuSCAT2, del telescopio Carlos Sánchez, en el Observatorio del Teide (ambos en España).

Gliese 12 b se encuentra dentro de una zona de habitabilidad cercana a una estrella pequeña, roja y fría, lo que lo convierte en un candidato para estudiar su atmósfera con el telescopio espacial James Webb, de acuerdo con el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC).

Este hallazgo revela el exoplaneta templado de tamaño similar a la Tierra que se haya detectado, indicó el IAC en un comunicado publicado el 24 de mayo.

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Gliese 12 b tiene un diámetro comparable al de Venus, ligeramente inferior al de la Tierra, y la temperatura de su superficie se estima en unos 42 °C, aunque destacaron que puede variar debido a que el exoplaneta es capaz de retener su atmósfera.

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Foto: IAC

Detalles del exoplaneta Gliese 12 b

El exoplaneta orbita cada 12,8 días su estrella anfitriona, Gliese 12, que está situada a casi 40 años luz de distancia en la constelación de Piscis y su tamaño es un 27 % menos que el del Sol, con una temperatura superficial un 60 % de la solar.

La distancia que separa Gliese 12 del exoplaneta es solo el 7 % de la distancia entre la Tierra y el Sol, por lo que recibe de su estrella 1,6 veces más energía que nuestro planeta, lo que añade otros signos de que pueda ser habitable.

“Aunque aún no sabemos si Gliese 12 b posee la misma atmósfera que la Tierra, pensamos en él como un exo-Venus, con un tamaño y una energía recibida de su estrella similares a los de nuestro vecino planetario del sistema solar”, indicó Masayuji Kuzuhara, profesor adjunto del proyecto en el centro de Astrobiología de Tokio, que co-dirige el equipo de investigación.

Shishir Dholakia, astrofísico de la Universidad de Southern Queensland (Australia), agregó en la investigación que Gliese 12 b representa uno de los mejores objetivos para estudiar la habitabilidad en exoplanetas.

Los científicos explicaron que la Tierra y Venus son planetas muy similares en tamaño y masa, sin embargo el segundo no podría ser habitable debido a su pérdida total de agua. No obstante, si logran descubrir que Gliese 12 b mantiene el líquido podría abrir las puertas a nuevas investigaciones.

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Foto: IAC

Atmósfera del exoplaneta

La atmósfera de Gliese 12 b podría enseñar cómo evolucionan las condiciones de habitabilidad en otros planetas, explicó Enric Pallé, otro autor del estudio.

Detalló que un factor importante para retener una atmósfera es el carácter tormentoso de su estrella, por lo que necesitarán más observaciones sobre Gliese 12 b hasta determinar si esta es magnéticamente activa, ya que esto da lugar a frecuentes y potentes erupciones de rayos X y radiación ultravioleta.

Sin embargo, los análisis de ambos equipos hasta ahora concluyeron que Gliese 12 no muestra signos de un comportamiento extremo, por lo que se convierte en el “candidato ideal” para estudiar su atmósfera con el telescopio espacial James Webb y saber si podría ser habitado en un futuro.

Los investigadores indicaron que, gracias a la tecnología actual, se puede utilizar el método de tránsito para analizar la composición química de las atmósferas exoplanetarias.

“Al estudiar el patrón único de huellas químicas que se genera cuando la luz estelar atraviesa la capa gaseosa del planeta, se pueden identificar las moléculas presentes y comprender mejor su composición”, señaló el estudio.

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Foto: NASA

Otros exoplanetas hallados 

En julio de 2023, un grupo de astrónomos de la Universidad de Montreal, Canadá, descubrió un exoplaneta con características caníbales en su atmósfera. Los indicios de esta singularidad demuestran que pudo haberse tragado un mundo más pequeño.

El astro bautizado con el nombre de WASP-76b, ubicado a 634 años luz de la Tierra, presenta condiciones climáticas extremas con lluvias de hierro líquido y temperaturas de hasta 2.000 grados centígrados.

Los científicos hallaron elementos únicos en un exoplaneta, entre ellos: hierro, calcio, hidrógeno, magnesio, nitrógeno y vanadio. Estos hallazgos llevaron a los astrónomos a considerar la posibilidad de que este planeta haya devorado a otros en el pasado.

Con estos datos, los investigadores sugieren que este gigante gaseoso tiene la particularidad de comerse a otros mundos vecinos.

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Foto: Universidad de Montreal

En mayo del mismo año, astrónomos de varias universidades en conjunto con la NASA descubrieron un exoplaneta a 90 años luz de la Tierra que parece estar lleno de miles de volcanes activos y que podría albergar agua.

Anteriormente, fueron descubiertos dos exoplanetas más en torno a la estrella enana roja llamada LP791-18: el LP791-18b, de tipo rocoso y con una masa un 20 % mayor que la de la Tierra, y el minineptuno LP791-18c, un planeta gaseoso con unas nueve veces la masa terrestre.

En enero de 2023, el telescopio espacial James Webb confirmó el hallazgo de uno de ellos, el cual tiene casi el mismo tamaño que la Tierra y se encuentra a 41 años luz. No obstante, ninguno de ellos cumplía con las condiciones para ser declarado como potencialmente habitable. 

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