• La campaña del Ejército venezolano en Apure está provocando una creciente ola de refugiados hacia Colombia, pese a la pandemia


Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota Venezuelan military offensive sends thousands fleeing, recharging one of the world’s worst refugee crises,
 original de The Washington Post.

Una nueva campaña del Ejército venezolano cerca de la anárquica frontera occidental del país está provocando una oleada de refugiados, con miles de personas que desafían la creciente pandemia para llenarse en refugios improvisados y asentamientos de tiendas de campaña en esta ciudad colombiana.

La repentina salida está amplificando una ola renovada de refugiados y migrantes venezolanos, el segundo grupo más grande del mundo de personas desplazadas internacionalmente, del Estado socialista quebrado. También aumenta la preocupación por las crecientes tensiones entre los gobiernos (el de izquierda venezolano y el colombiano de derecha), que se culpan mutuamente por el aumento de la violencia en el estado occidental de Apure en Venezuela.

El Ejército venezolano lanzó hace dos semanas una campaña contra una facción rebelde de guerrilleros colombianos en esta región selvática a lo largo del río Arauca. La guerrilla, conocida como el Frente Décimo, parece haber entrado en conflicto con el gobierno de Caracas, que supuestamente ha tenido acuerdos de protección y participación en las ganancias desde hace mucho tiempo con otros combatientes de izquierda en el área involucrados en el narcotráfico y la extorsión.

Barcos del Ejército venezolano patrullan el martes el río Arauca cerca de Arauquita. Foto: Nadège Mazars

El gobierno venezolano “no parece estar defendiendo su soberanía, sino protegiendo su negocio del narcotráfico”, dijo el ministro de Defensa de Colombia, Diego Molano, a la Radio Nacional de Colombia la semana pasada.

Las autoridades venezolanas calculan el número de muertos por la ofensiva en curso en nueve, incluidos cuatro soldados, con 32 personas arrestadas y nueve campamentos destruidos. Pero los refugiados y los grupos de derechos humanos dicen que las fuerzas de seguridad venezolanas están apuntando falsamente a civiles en su búsqueda por encontrar guerrilleros disidentes y sus aliados, y están participando en ejecuciones extrajudiciales, así como golpizas y detenciones arbitrarias.

Una refugiada, Ana María Vásquez, de 30 años de edad, dijo que un gran grupo de soldados venezolanos llegó el 21 de marzo a un matadero en el pueblo venezolano de La Capilla donde trabajaban ella y su esposo. Acusaron a los trabajadores varones, incluido su esposo, de estar aliados con la guerrilla. Su esposo fue arrastrado a la calle, dijo, donde lo golpearon brutalmente y luego lo detuvieron.

Ana María Vásquez, de 30 años, se ha refugiado con sus cinco hijos en el campo deportivo de Arauquita. Foto: Nadège Mazars

Vásquez dijo que huyó horas después, arriesgando las patrullas militares venezolanas para cruzar el rápido río Arauca para llegar a Colombia. Contó su historia al lado de la carpa aquí donde ella y sus cinco hijos habían dormido durante los últimos 10 días.

En una tarde reciente, los sonidos de las explosiones de los combates al otro lado de la frontera se podían escuchar desde los asentamientos de tiendas de campaña.

“Es difícil, especialmente con los niños”, dijo Vásquez.

Durante las últimas dos semanas, dicen los funcionarios locales, casi 5.000 refugiados, aproximadamente el 40% de ellos niños, han huido de los combates. La mayoría son venezolanos, junto con una minoría sustancial de ciudadanos colombianos que se habían establecido al otro lado de la frontera.

Los refugiados trabajan en una extensión de una estructura en Arauquita para que se puedan acomodar más colchones y hamacas. Foto: Nadège Mazars

Olga Sarrado, portavoz de la Agencia de la ONU para los Refugiados (Acnur), dijo que la organización está proporcionando a los recién llegados tiendas de campaña, colchones, kits de higiene y mascarillas y que está en contacto con las autoridades colombianas y venezolanas.

“Estamos trabajando con socios y autoridades locales para responder a las necesidades de los civiles que están siendo desplazados”, dijo Sarrado. “Estamos del lado colombiano. La situación de seguridad sigue siendo bastante difícil del lado venezolano”, dijo.

El estado Apure de Venezuela es un hervidero de varios grupos armados y narcotraficantes, incluida una facción leal a Luciano Marín, un alto líder de las ex Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC) más conocido por el nom de guerre Iván Márquez.

En 2019, Marín rompió con el acuerdo de paz colombiano de 2016, que se ha ido deshaciendo gradualmente en los últimos años. Los observadores dicen que huyó a Venezuela con la bendición del presidente venezolano Nicolás Maduro, quien lo invitó públicamente a buscar refugio en el país.

Funcionarios de la oposición colombiana y venezolana dicen que el Frente Décimo, un antiguo grupo de disidentes de las FARC en el área, pareció oponerse al regreso de Marín y su estrecha alianza con el gobierno venezolano. Otros observadores sugieren que el Frente Décimo simplemente cruzó una línea extorsionando a los poderosos terratenientes de la zona.

“Creemos que el Frente Décimo se negó a respetar la pax mafioso”, o la paz informal entre elementos criminales, dijo Jeremy McDermott, codirector de InSight Crime, un grupo de expertos que estudia el crimen organizado en América Latina. “Pueden haber ofendido (la facción de Marín), o elementos del régimen venezolano, extorsionando a la persona equivocada”.

El resultado: una campaña militar que está impulsando una salida más amplia de migrantes venezolanos, de los cuales 5,6 millones ya han huido de una nación atormentada por la escasez de alimentos y medicamentos, la violencia criminal y la represión gubernamental.

Emilia Garrido, de 60 años, se sienta en su refugio en Arauquita con la perrita, Nieka, que se llevó cuando huyó de los combates. Tuvo que abandonar a todos los demás animales de su granja, tanto ganado como mascotas. Foto: Nadège Mazars

La pandemia había comenzado a revertir esa tendencia, con un estimado de 130.000 venezolanos que regresaron entre marzo y octubre de 2020, ya que los bloqueos impuestos en toda la región dejaron a muchos de ellos desempleados y sin hogar. Sin embargo, a medida que esas restricciones han comenzado a disminuir, la salida se ha reanudado. Acnur estima que hasta 1.500 venezolanos al día han huido del país en los últimos meses.

El 21 de marzo, las fuerzas venezolanas atacaron a miembros del Frente Décimo en Apure, asaltando seis campamentos. El grupo respondió atacando una oficina de impuestos local con explosivos, lo que llevó a Caracas a desplegar en el área una fuerza de combate de élite especial conocida como FAES.

Cuando las imágenes de la destrucción se volvieron virales en las redes sociales, Maduro salió en la televisión nacional para culpar de los ataques a los “grupos armados ilegales” que, según él, estaban siendo orquestados por el presidente colombiano Iván Duque.

“Quieren que esto se convierta en un conflicto militar entre las fuerzas colombianas y venezolanas”, dijo Maduro. Los funcionarios colombianos han rechazado las afirmaciones de Maduro, atribuyendo la violencia a los oscuros tratos de su gobierno con los narcotraficantes.

Maduro no abordó las acusaciones de uso de fuerza excesiva por parte del Ejército venezolano contra civiles. Su fiscal general, sin embargo, ha dicho que abrirá una investigación sobre los reclamos.

Duque no reconoce la presidencia de Maduro como legítima y los dos países no han tenido relaciones diplomáticas desde febrero de 2019.

José Miguel Vivanco, director para las Américas de Human Rights Watch, dijo que la organización ha encontrado “evidencia creíble” de que las fuerzas venezolanas han llevado a cabo ejecuciones extrajudiciales de tres hombres y una mujer durante la ofensiva.

El ministro de Defensa de Maduro, Vladimir Padrino López, insistió en una conferencia de prensa el domingo que todos los muertos eran “terroristas” y calificó la campaña como evidencia de que Venezuela se está moviendo para erradicar a los grupos criminales armados y narcotraficantes de su territorio.

El año pasado, el Departamento de Justicia de Estados Unidos acusó a Maduro, Padrino y otros altos funcionarios del gobierno venezolano por presuntos cargos de “narcoterrorismo”.

“Estamos llamados a expulsar a cualquier grupo de cualquier ideología o nacionalidad extranjera, como se llame”, dijo Padrino.

Los refugiados en Colombia entrevistados por The Washington Post hablaron de palizas y detenciones en Apure mientras los militares venezolanos iban de casa en casa.

Jegner Matus, de 54 años, dijo que huyó de su comunidad indígena Kuyba en Venezuela después de que los soldados lo golpearan y lo detuvieran. Foto: Nadège Mazars

Jegner Matus, de 54 años, de la comunidad indígena Kuyba en el pueblo venezolano de La Victoria, dijo que los soldados derribaron su puerta y robaron pertenencias personales, incluida su motocicleta y un suministro de gasolina.

“Nos dieron una paliza, luego nos metieron en un camión con las manos atadas”, dijo Matus. Después de siete días en la cárcel, fue liberado y huyó a Colombia en medio de los sonidos de disparos y bombas, dijo.

“Preguntaron si éramos guerrilleros, si colaboramos con la guerrilla”, agregó. “Nos hicieron sostener armas, balas y otras cosas y luego tomaron fotos”.

En Arauquita, un centro del comercio regional de cacao, algunos refugiados, por temor a la exposición al coronavirus , cuyos casos están aumentando tanto en Colombia como en Venezuela, han construido sus propios refugios improvisados junto al río. Pero incluso muchos de ellos ahora están abarrotados.

Ismer Corredor, de 18 años, estaba ayudando a construir una extensión de una pequeña casa donde ahora viven 50 venezolanos. “Quiero irme a casa, pero da miedo”, dijo. “A la gente la golpean y se la llevan”.

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