• En El Diario conversamos con un especialista para conocer los síntomas que pueden presentar las personas con la enfermedad y cuáles son las vacunas disponibles para prevenirla 

*Este reportaje de El Diario se publicó originalmente el 24 de abril de 2023

Cada 24 de abril se conmemora el Día Mundial Contra la Meningitis desde 2008, por iniciativa de la Confederación Mundial de Organizaciones de Meningitis (CoMO, por sus siglas en inglés). En esta fecha se busca concientizar sobre la enfermedad y hacer énfasis en que la vacunación es la mejor prevención.

Oscar Noguera, médico internista, indicó que la meningitis es la inflamación de las membranas que rodean el cerebro y médula espinal, causada generalmente por virus, bacterias u hongos.

En entrevista para El Diario, describió que los síntomas de la enfermedad van desde fiebre, dolor de cabeza persistente e intenso, dolor y rigidez en la nuca, confusión, somnolencia, llanto irritable en lactantes y convulsiones; incluso puede conllevar a la muerte.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) señala que la meningitis causada por una infección bacteriana suele ser la más grave, provoca unas 250.000 muertes al año y puede provocar epidemias de rápida propagación.

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“Mata a una de cada diez personas infectadas, en su mayoría niños y jóvenes, y deja a una de cada cinco con discapacidades duraderas, como convulsiones, pérdida de audición y visión, daños neurológicos y deterioro cognitivo”, indica el organismo.

¿Cómo prevenir la enfermedad?

Noguera explicó que algunas meningitis virales suelen resolverse espontáneamente, sin embargo, otras llegan a complicarse y ameritan hospitalización. “En el caso de las meningitis bacterianas, estas suelen ser muy agresivas y de mal pronóstico si no se diagnostican y tratan a tiempo”, agregó.

De acuerdo con la OMS, la bacteria meningococo es una de las que se encuentra detrás de esta enfermedad y en los casos no tratados puede llegar a ser mortal en un 50 %.

Además, Noguera resaltó que la otitis media, una afección común causada por la inflamación e infección del oído medio, puede generar meningitis bacteriana.

No obstante, las meningitis causadas por bacterias en edad infantil se pueden prevenir. Noguera destacó que existen vacunas antimeningitis disponibles para lactantes menores de un año de edad, generalmente en 2 a 3 dosis incluyendo el refuerzo.

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“Varias vacunas protegen contra la meningitis, entre ellas la vacuna antimeningocócica, la vacuna contra el Haemophilus influenzae de tipo B y la vacuna antineumocócica. Sin embargo, no todas las comunidades tienen acceso a estas vacunas que salvan vidas, y muchos países aún no las han introducido en sus programas nacionales”, indica la OMS.

Día Mundial contra la Meningitis, una enfermedad grave que puede prevenirse
Foto: Pixabay

En el caso de ser diagnosticada la meningitis bacteriana, debe tratarse con antibióticos intravenosos y en algunos casos con corticosteroides.

Meningitis en niños y bebés

La organización Healthy Children reseña que debido a que las vacunas que protegen contra formas graves de meningitis bacteriana, en la actualidad la mayoría de casos de meningitis son ocasionados por virus y generalmente la forma viral no es muy seria, excepto en bebés menores de tres meses de edad.

Aunque cuando se diagnostica que la meningitis es ocasionada por un virus no hay necesidad de antibióticos y la recuperación suele ser completa. Cuando se produce la meningitis bacteriana, los niños menores de dos años tienen mayores riesgos.

Oscar Noguera resaltó que se postula que la incidencia de esta enfermedad en bebés se debe a la inmadurez del sistema inmunológico en las edades tempranas.

Día Mundial contra la Meningitis, una enfermedad grave que puede prevenirse
Foto: cortesía

“Aún no sabemos exactamente por qué algunos niños se contagian con meningitis y otros no, pero sí sabemos que ciertos grupos de niños tienen más probabilidades de contagiarse con la enfermedad”, señala Healthy Children.

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Entre los casos de riesgo están:

-Bebés, especialmente los menores de dos meses de edad.

-Niños con sinusitis recurrente, con graves lesiones recientes de la cabeza y fracturas del cráneo, los que acaban de someterse a una cirugía del cerebro o los que tienen implantes cocleares.

Sin embargo, la organización destaca que con un diagnóstico oportuno y tratamiento, 7 de cada 10 niños que se contagian con meningitis bacteriana se recuperan sin ninguna complicación.

Estrategias para reducir la incidencia de la meningitis

En septiembre de 2018, la OMS y sus asociados presentaron la primera estrategia mundial para derrotar la meningitis.

Para 2030, los objetivos de esta estrategia son eliminar las epidemias de meningitis bacteriana, la forma más letal de la enfermedad, y reducir las muertes en un 70 % y el número de casos a la mitad”, detalló la organización. 

Añadió que las organizaciones estiman que, en total, la estrategia podría salvar más de 200.000 vidas al año. Además, podría reducir significativamente la discapacidad causada por la enfermedad. 

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La estrategia, denominada Hoja de Ruta Mundial con miras a Derrotar la Meningitis para 2030, se puso en marcha por una coalición de asociados; quienes están involucrados en la prevención y el control de la meningitis.

De acuerdo con el organismo, la hoja de ruta se centra en la prevención de las infecciones y en la mejora de los servicios de atención y diagnóstico para los afectados. 

“Dondequiera que se produzca, la meningitis puede ser letal y debilitante; ataca rápidamente, tiene graves consecuencias sanitarias, económicas y sociales, y provoca brotes devastadores”, dijo, en ese entonces, Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la OMS. 

Comentó que se debe hacer frente a la meningitis en todo el mundo ampliando urgentemente el acceso a las herramientas existentes, como las vacunas.

Además, sostuvo que se encabezan nuevas investigaciones e innovaciones para prevenir, detectar y tratar las diversas causas de la enfermedad.

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