• El lugar obvio para buscar no siempre es el lugar correcto

Esta nota es una traducción hecha por El Diario de la nota He Was Coughing Up Blood. But His Lungs Looked O.K., original de The New York Times.

“He estado tosiendo sangre”, le confesó el hombre de 59 años de edad a su esposa mientras conducían hacia la ciudad de Nueva York desde su casa en Connecticut. Comenzó la noche anterior, admitió cuando ella le preguntó. Después de 40 años de matrimonio, su esposa, una enfermera, estaba acostumbrada a este tipo de despreocupación por parte de su esposo, aunque siempre conllevaba una especie de puñetazo. Toma esta salida, le indicó. Estaban cerca de un centro de atención de emergencia en Brewster, Nueva York. Necesitaba que lo revisaran.

Todo estaba en silencio cuando la pareja entró al servicio de emergencias, por lo que su esposo fue atendido de inmediato. Tenía secreción nasal y tos durante los últimos dos días, y algunas veces había visto manchas de sangre en lo que tosía, le dijo a la enfermera. Le dolía un poco el pecho cuando respiró hondo, pero por lo demás se sentía bien. Sin embargo, sus signos vitales contaban una historia diferente. No tenía fiebre, pero su nivel de oxígeno estaba al 91 %. Incluso con el peor resfriado, su oxígeno debería haber sido del 98 al 100 %.

¿Sintió falta de aliento? No particularmente, dijo. ¿Quizás cuando salía del carro, pero sentado aquí ahora? Para nada. Necesitaba una tomografía computarizada de su pecho, le dijeron a la pareja, por lo que fue trasladado al departamento de emergencias del Hospital Northern Westchester en Mount Kisco, Nueva York.

La tomografía computarizada no reveló ningún coágulo en las arterias de los pulmones, por lo que no tenía la temida embolia pulmonar, que podría haber causado su bajo nivel de oxígeno y hemoptisis (tos con sangre) sin otros síntomas. Aun así, las imágenes estaban lejos de ser normales. Había parches de neblina ligera en áreas que deberían estar oscuras en ambos pulmones. ¿Quizás neumonía? Las personas generalmente se sienten más enfermas que este hombre cuando tienen neumonía, pero ¿de qué otra manera podrían explicar el bajo nivel de oxígeno? Comenzó con antibióticos y fue admitido para observación.

Crisis en el puerto

A la doctora Tara Shapiro le fue asignado su cuidado esa noche. No estaba del todo segura de que el problema estuviera en los pulmones del hombre. La tomografía computarizada también reveló un corazón que era más grueso y de aspecto más musculoso de lo que debería ser. Este tipo de hipertrofia, como se llama, se observa con frecuencia en pacientes que tienen presión arterial alta, cuando el corazón tiene que trabajar duro para exprimir su carga útil en el torrente sanguíneo. Pero este hombre no tenía presión arterial alta.

El paciente tuvo un examen cardíaco completo unos meses antes que dijo que era normal. Pero Shapiro todavía estaba preocupado porque era su corazón y no sus pulmones lo que le estaba fallando. Su nivel de oxígeno mejoró enormemente en las pocas horas que había estado en el hospital. Era demasiado pronto para que los antibióticos hubieran hecho esto. Lo más probable es que fuera por el poderoso diurético que ya le habían dado en caso de que la neblina en sus pulmones fuera fluida en lugar de una infección. Un corazón musculoso no bombea tan bien como un corazón normal y, a veces, no puede mantener el ritmo. Cuando eso sucede, el líquido puede acumularse directamente en los pulmones.

Shapiro se acercó a un colega cardiólogo, el doctor Ronald Wallach. Era uno de los médicos con más conocimientos que conocía. Wallach vio al paciente al día siguiente, justo antes de que le dieran el alta. La esposa del paciente se calmó por el aire de tranquila autoridad del médico. Su esposo, algo así como un testarudo, ciertamente escucharía a este tipo.

Después de escuchar la historia del hombre, Wallach le preguntó si le había faltado el aliento antes. Bueno, tal vez había estado sucediendo por un tiempo, reconoció el hombre. ¿Cuánto tiempo? La esposa del hombre le dirigió una mirada penetrante. Ciertamente durante los últimos meses, al menos desde el verano, dijo. Fue entonces cuando tuvo serios problemas para respirar.

Salió un fin de semana en su lancha a motor con su esposa y su hija adulta. Las mujeres estaban en neumáticos en la cala justo detrás del puerto de New Rochelle, disfrutando del sol y las tranquilas aguas. Entonces, de repente: “Tírame la cuerda”, escuchó gritar a su esposa. Miró hacia arriba para ver a las dos mujeres alejándose rápidamente de su bote, atrapadas en la marea del océano. Envolvió un extremo de una cuerda alrededor de su cuerpo y le arrojó el otro extremo a su esposa. Le tomó un par de intentos, pero lo consiguió. Luchó por llevar a esposa e hija de regreso al costado del bote. Mientras trepaban por la borda, fue su esposa quien notó su respiración. Su rostro estaba rojo y brillante por el sudor, y estaba jadeando por respirar. ¿Estás bien? ella preguntó. Él asintió con la cabeza y levantó un dedo como diciendo: dame un minuto. Tomó más de un minuto, mucho más. Eso la asustó. Era un tipo duro.

Ese médico lo envió inmediatamente a un neumólogo y luego a un cardiólogo. El médico del pulmón le dio un diagnóstico de asma. Es inusual a esta edad, dijo el médico, pero sucede. Le dio al paciente un inhalador para que lo usara cuando le faltara el aire. No ayudó. El cardiólogo ordenó una prueba de esfuerzo.

El paciente duró solo unos minutos antes de que se quedara demasiado sin aliento para continuar. Su electrocardiograma fue normal durante toda la prueba, por lo que su cardiólogo lo atribuyó a su asma. Era mecánico de ascensores y eso significaba que la mayoría de los días tenía que subir escaleras, a veces muchas escaleras, para reparar maquinaria rota. El hombre notó que las escaleras se habían vuelto un poco más difíciles para él durante el último año, pero le preguntó a Wallach encogiéndose de hombros y sonriendo, ¿qué puedes hacer?

Ilustración de Ina Jang

Fibras en zigzag

Fue el electrocardiograma realizado en el departamento de emergencias lo que le dio a Wallach la última pista que necesitaba para hacer su diagnóstico. Un electrocardiograma mide la electricidad generada por el corazón para que los músculos se contraigan de forma eficaz. Un corazón grueso y musculoso producirá un electrocardiograma más grande y exagerado de lo normal. Cuanto más músculo presente, mayor será la señal. Pero el corazón de este hombre generó una señal más pequeña de lo normal. Menos electricidad podría sugerir menos músculo. ¿El corazón de este hombre estaba agrandado por algo más que un músculo?

Hay enfermedades que pueden invadir los músculos cardíacos para hacerlos parecer más grandes pero más débiles. Una enfermedad como esa podría explicar todos los síntomas del hombre: las paredes gruesas, el desbordamiento hacia los pulmones, el extraño electrocardiograma, la dificultad para respirar, incluso la hemoptisis. «Creo que podría tener algo grave», le dijo Wallach al paciente. Una resonancia magnética cardíaca podría darles la respuesta. El paciente se hizo esa prueba unos días después. No estuvo fuera del escáner durante más de 20 minutos cuando sonó su teléfono. Fue Wallach. Las imágenes contaron la historia: el hombre tenía una enfermedad conocida como amiloidosis.

La amiloidosis es el resultado final de muchos procesos patológicos que finalmente hacen que se acumulen fibras en forma de zigzag en diferentes partes del cuerpo. La amiloidosis cardíaca puede ser el resultado de un cáncer conocido como mieloma múltiple. En este cáncer, un tipo de glóbulo blanco llamado célula plasmática crea fibras anormales que pueden descomponerse y formar las fibras en forma de sierra características de la amiloidosis. Estas fibras irregulares también pueden ser el resultado del envejecimiento. En esta versión de la enfermedad, las proteínas transportadoras conocidas como transtiretinas se descomponen y adquieren los pliegues irregulares anormales pero característicos de la amiloidosis. En ambas enfermedades, estas fibras dentadas viajan a través del cuerpo, invadiendo y acumulándose en el músculo, a menudo el músculo cardíaco.

Las pruebas de sangre y orina mostraron rápidamente que su enfermedad no se debía al mieloma. Eso fue un alivio; el pronóstico para los pacientes con amiloidosis cardíaca por mieloma múltiple es malo. A menudo mueren dentro de un año de recibir el diagnóstico. Una biopsia del músculo cardíaco demostró que era la forma de amiloidosis asociada con el envejecimiento. Este tipo de amiloidosis también es progresiva pero mucho más lenta. El paciente fue derivado a un cirujano cardiotorácico de la Universidad de Columbia. Tarde o temprano, necesitaría un trasplante de corazón.

Pasaron tres años antes de que Wallach volviera a tener noticias del paciente. Escribió para informarle a Wallach que había recibido su trasplante de corazón y que estaba bien. Escribía para agradecerle: «Me salvaste la vida».

Le pregunté a Wallach cómo podía hacer este diagnóstico cuando otros médicos no lo habían hecho. Lo llamó el letrero de la tía Tilly. “Si te describiera a la tía Tilly y te enviara a la multitud para encontrarla, probablemente fallarías. Pero si alguna vez habías visto a la tía Tilly ”- chasqueó los dedos -“ no hay problema. La encontraría en un segundo. Se trata de reconocimiento».

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