• Aquí se explica cómo reconocer los síntomas físicos del estrés relacionado con el trabajo y qué hacer al respecto

Esta es una traducción hecha por El Diario de la nota Your Body Knows You’re Burned Out, original de The New York Times.

La doctora Jessi Gold, psiquiatra de la Universidad de Washington en St. Louis, sabe que está al borde del agotamiento cuando se despierta, se enoja instantáneamente con su bandeja de entrada de correo electrónico y no quiere levantarse de la cama. Tal vez no sea sorprendente que un profesional de la salud mental que está tratando de detener la creciente ola de agotamiento también pueda agotarse a veces. Después de todo, el fenómeno se ha vuelto prácticamente omnipresente en nuestra cultura.

En una encuesta de 2021 de 1500 trabajadores estadounidenses, más de la mitad dijo que se sentía agotado como resultado de las demandas de su trabajo, y la gran suma de 4,3 millones de estadounidenses renunciaron a sus trabajos en diciembre en lo que se conoce como la “gran renuncia”. Cuando las personas piensan en el agotamiento, a menudo vienen a la mente síntomas mentales y emocionales como sentimientos de impotencia y cinismo. Pero el agotamiento también puede provocar síntomas físicos, y los expertos dicen que puede ser conveniente estar atento a los signos y tomar medidas cuando los note.

El agotamiento, tal como se define, no es una condición médica, es “una manifestación de estrés crónico no mitigado”, explicó la doctora Lotte Dyrbye, científica médica que estudia el agotamiento en la Clínica Mayo. La Organización Mundial de la Salud describe el agotamiento como un fenómeno laboral caracterizado por sentimientos de agotamiento, cinismo y eficacia reducida.

“Comienzas a no funcionar tan bien, no cumples con los plazos, te sientes frustrado, tal vez irritable con tus colegas”, dijo Jeanette M. Bennett, investigadora que estudia los efectos del estrés en la salud en la Universidad de North. Carolina, Carlota.

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Pero el estrés puede tener efectos de desgaste en el cuerpo, especialmente cuando no se alivia después de un tiempo, por lo que tiene sentido que también pueda provocar síntomas físicos, dijo el Dr. Bennett. Cuando las personas están bajo estrés, sus cuerpos experimentan cambios que incluyen producir niveles más altos de lo normal de hormonas del estrés, como cortisol, adrenalina, epinefrina y norepinefrina. Estos cambios son útiles a corto plazo, nos dan la energía para superar situaciones difíciles, pero con el tiempo, comienzan a dañar el cuerpo.

Nuestros cuerpos “no fueron diseñados para los tipos de factores estresantes que enfrentamos hoy”, dijo Christina Maslach, psicóloga social de la Universidad de California, Berkeley, que ha dedicado su carrera al estudio del agotamiento.

Aquí le mostramos cómo reconocer el agotamiento en su cuerpo y qué hacer al respecto.

Qué buscar

Un síntoma común de agotamiento es el insomnio, dijo el doctor Dyrbye. Cuando los investigadores en Italia encuestaron a los trabajadores de atención médica de primera línea con agotamiento durante el primer pico de la pandemia, encontraron que el 55 % informó tener dificultades para conciliar el sueño, mientras que casi el 40 % tenía pesadillas.

Las investigaciones sugieren que el estrés crónico interfiere con el complicado sistema neurológico y hormonal que regula el sueño. Es un círculo vicioso, porque no dormir hace que este sistema se descontrole aún más. Si ha notado que no puede dormir por la noche, eso podría ser una señal de que está experimentando agotamiento, dijo el doctor Dyrbye, y su insomnio podría exacerbar el problema.

El agotamiento físico es otro signo común. La doctora Gold dijo que uno de sus síntomas clave de agotamiento era la fatiga. “Me di cuenta de que dormía todos los días después del trabajo, y pensé: ‘¿Qué me pasa?’ pero en realidad fue agotamiento”, dijo.

Los cambios en los hábitos alimenticios, ya sea comer más o menos de lo habitual, también pueden ser un signo de agotamiento: en el estudio de los trabajadores de la salud italianos, el 56 % informó cambios en los hábitos alimenticios. Las personas pueden comer menos porque están demasiado ocupadas o distraídas, o pueden tener antojos de “esas comidas reconfortantes a las que a todos nos gusta ir cuando necesitamos algo que nos haga sentir mejor”, dijo el Dr. Bennett.

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Las investigaciones también sugieren que las hormonas del estrés pueden afectar el apetito, haciendo que las personas se sientan menos hambrientas de lo normal cuando están bajo mucho estrés y más hambrientas de lo normal cuando el estrés se alivia.

Los dolores de cabeza y de estómago también pueden ser provocados por el agotamiento, dijo el Dr. Gold. Un estudio de personas en Suecia que sufrían de trastorno por agotamiento, una condición médica similar al agotamiento, encontró que el 67 % informó haber experimentado náuseas, gases o indigestión, y que el 65 % tenía dolores de cabeza. También es importante tener en cuenta que el agotamiento puede desarrollarse junto con la depresión o la ansiedad, las cuales pueden causar síntomas físicos. La depresión puede causar dolores musculares, dolores de estómago, problemas para dormir y cambios en el apetito. La ansiedad está relacionada con dolores de cabeza, náuseas y dificultad para respirar.

Qué hacer

Si experimenta síntomas físicos que podrían ser indicativos de agotamiento, considere consultar a su médico de atención primaria o a un profesional de la salud mental para determinar si son causados por el estrés o si tienen su origen en otras afecciones físicas, dijo el doctor Dyrbye. No ignore los síntomas y asuma que no importan.

“Es muy fácil dejar de lado los síntomas, especialmente en nuestra cultura, donde se nos enseña a trabajar duro”, dijo el doctor Gold.

Si se trata de agotamiento, entonces la mejor solución es abordar la raíz del problema. El agotamiento generalmente se reconoce cuando es impulsado por el trabajo, pero el estrés crónico puede tener una variedad de causas: problemas financieros, problemas de relaciones y cargas de cuidado, entre otras cosas. Piense en “las piedritas en su zapato con las que tiene que lidiar todo el tiempo”, dijo el doctor Maslach, y piense en formas de eliminar algunos de ellos, al menos parte del tiempo. Tal vez puedas pedirle a tu pareja que te ayude más con la rutina de dormir de tu hijo pequeño, o pedir comida para llevar cuando estés especialmente ocupado para que no tengas que planificar la cena también.

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A pesar de la cobertura de la cultura popular sobre el tema, el agotamiento no se puede “arreglar” con un mejor cuidado personal, dijo el doctor Maslach; de hecho, esta implicación solo empeora el problema, porque culpa y responsabiliza a las personas con agotamiento e implica que deberían hacer más para sentirse mejor, que no es el caso, dijo. Sin embargo, algunas opciones de estilo de vida pueden hacer que el agotamiento sea menos probable. El apoyo social, por ejemplo, puede ayudar, dijo el doctor Gold. Esto podría incluir hablar con un terapeuta o reunirse con amigos (incluso a través de Zoom). También puede ser útil aprovechar los beneficios de salud mental o ejercicio que ofrece su empleador. Dormir más también puede ayudar, así que si sufre de insomnio, hable con un médico acerca de los posibles tratamientos, sugirió el doctor Bennett.

Cuando el agotamiento proviene de problemas relacionados con el trabajo, puede ser útil solicitar mejores condiciones de trabajo. El doctor Maslach sugirió hacer una lluvia de ideas con los compañeros de trabajo y presentarle a su empleador ideas que ayudarían, como proporcionar áreas tranquilas para descansos y llamadas telefónicas personales, crear días “sin reuniones” para que los empleados puedan tener más tiempo para concentrarse o garantizar que haya siempre café en la sala de descanso. Incluso pequeños cambios como estos pueden hacer mella en el riesgo de agotamiento si solucionan un problema que las personas enfrentan en el trabajo todos los días. “Son los factores estresantes crónicos del trabajo los que vuelven realmente loca a la gente después de un tiempo: no tienen el equipo adecuado, no tienen las cosas que necesitan, no tienen suficiente gente para hacer el trabajo”, dijo el aseguró Maslach.

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Tomarse un descanso del trabajo también podría ayudar, pero es probable que solo sea una curita temporal, dijo el doctor Gold. Ella lo compara con usar un balde para vaciar el agua de un barco que se hunde. Todavía se está hundiendo, ¿verdad? Tienes que hacer algo más que sacar el agua de vez en cuando”, dijo. Aún así, es importante tomarse un tiempo libre con regularidad, dijo el doctor Dyrbye.

En última instancia, desea asegurarse de tener cierta libertad y autonomía en su trabajo, dijo el doctor Gold. “Cualquier cosa que pueda hacer para recuperar un elemento de control puede ser realmente útil”, dijo. Eso podría significar hacer su actividad laboral menos favorita justo antes de su descanso, para que tenga algo que esperar durante la tarea y tiempo para recuperarse después. O podría ser intercambiar una tarea temida con un compañero de trabajo y, a cambio, retomar su tarea más odiada, lo que podría no ser tan difícil para usted.

Finalmente, si bien es posible que no desee agregar más a su plato, intente hacer un poco de tiempo todos los días para algo que ama, dijo el doctor Dyrbye. Su trabajo ha encontrado que los cirujanos que dedican tiempo a los pasatiempos y la recreación, incluso solo de 15 a 20 minutos al día, tienen menos probabilidades de sufrir agotamiento que los cirujanos que no lo hacen.

“Tienes que tener algo fuera del trabajo que te ayude a desestresarte, que te ayude a concentrarte y te ayude a relajarte”, dijo.

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