• A medida que Venezuela se derrumba, las bandas armadas se apoderan de partes de la capital, exponiendo la vulnerabilidad de Nicolás Maduro incluso en su asiento de poder. Foto: Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Esta nota es una traducción hecha por El Diario de la nota Bouncy Castles and Grenades: Gangs Erode Maduro’s Grip on Caracas, original de The New York Times.

Desde el interior de su palacio presidencial, Nicolás Maduro domina regularmente las ondas de radio y pronuncia discursos destinados a proyectar estabilidad en su nación que se desmorona.

Pero a medida que el Estado venezolano se desintegra bajo el peso del liderazgo corrupto de Maduro y las sanciones estadounidenses, su administración está perdiendo el control de segmentos del país. Incluso dentro de su bastión: la capital, Caracas.

En ningún lugar es más evidente su debilitamiento del territorio que en la Cota 905, un barrio que se aferra a una empinada ladera con vista a los pasillos dorados desde los que Maduro se dirige a la nación.

En el laberinto de ranchos que conforman la Cota 905 y las comunidades colindantes de El Cementerio y La Vega, hogar de unas 300.000 personas, la banda más grande de la capital se ha trasladado al vacío de poder dejado por una nación en descomposición: entrega alimentos a los necesitados. Ayuda a pagar las medicinas y los funerales, equipa a los grupos deportivos y patrocina conciertos de música. En las fiestas patrias, reparte juguetes y levanta castillos inflables para los niños.

Bandas Caracas Cota 905
Niños haciendo cola en El Cementerio, una comunidad de Caracas, para jugar en un castillo inflable montado por la banda armada a cargo del área | Foto: Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

El territorio que controla la banda está fuera del alcance de la aplicación de la ley. Y, dijo un comandante de la policía local, con acceso a lanzagranadas, drones y motos de alta velocidad, los antisociales están mejor armados y mejor pagados que la mayoría de las fuerzas de seguridad de Venezuela.

Ofrecen una justicia brutal: los ladrones atrapados en las áreas que controlan reciben un disparo en la mano. Los abusadores domésticos reciben una advertencia; los reincidentes reciben disparos, dijeron los residentes. Y los delincuentes que intentan salir del inframundo son perseguidos como traidores.

Pero muchos que viven bajo su control dicen que el gobierno de los malandros es mejor que la anarquía y la violencia que reinaba antes de que tomaran el poder. Los residentes dijeron que no tenían esperanzas de recibir ayuda del Estado.

“La mayoría de nosotros preferimos vivir así”, dijo Belkys, una residente de la Cota que pidió ser identificada solo por su nombre de pila, ya que temía sufrir represalias por parte de la banda. “No vemos una solución real”.

La ausencia del Estado ha sido una realidad en gran parte de Venezuela durante algunos años. Ante una crisis económica, Maduro ha abandonado gradualmente las funciones gubernamentales básicas en gran parte del país; incluida la vigilancia , el mantenimiento de carreteras, la atención médica y los servicios públicos para verter recursos cada vez más escasos en Caracas, hogar de las élites políticas, empresariales y militares que forman su base de apoyo.

Agachado en sus residencias fortificadas de Caracas, Maduro aplastó a la oposición, purgó a las fuerzas de seguridad de la disidencia y enriqueció a sus compinches en un esfuerzo por eliminar los desafíos a su mandato autoritario.

En áreas remotas, franjas del territorio nacional recayeron en criminales e insurgentes. Pero el control de las bandas de la Cota 905 y los barrios circundantes, que se encuentran a solo dos millas del palacio presidencial, es evidencia de que su administración está perdiendo el control incluso en el centro de la capital.

En toda la ciudad, otros grupos armados también han afirmado el control territorial sobre los barrios de clase trabajadora.

Bandas Caracas Petare
Niños volando cometas en el barrio de Petare, en Caracas, parte del cual está dominado por grupos armados que han reemplazado a la policía como estado de Derecho. Foto: Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

“A menudo se ve a Maduro como un hombre fuerte tradicional que controla todos los aspectos de la vida de los venezolanos”, dijo Rebecca Hanson, socióloga de la Universidad de Florida que estudia la violencia en Venezuela. «En realidad, el Estado se ha vuelto muy fragmentado, muy caótico y en muchas áreas muy débil».

A medida que se debilitaba el alcance de Maduro en los barrios marginales de Caracas, el crimen organizado crecía, lo que obligaba a los funcionarios a negociar con las bandas más grandes para limitar la violencia y mantener el control político, según entrevistas con una docena de residentes; así como con policías, funcionarios y académicos que estudiaban la violencia.

En el proceso, las bandas más organizadas comenzaron a suplantar al Estado en sus comunidades, asumiendo el control policial, los servicios sociales e incluso la aplicación de las medidas pandémicas.

Los oficiales de policía dicen que la banda que controla la Cota 905 ahora tiene alrededor de 400 hombres armados con las ganancias del narcotráfico, el secuestro y la extorsión, y que ejerce un control total sobre al menos ocho millas cuadradas en el corazón de la capital.

Los miembros de bandas con armas automáticas patrullan abiertamente las calles de los barrios marginales y las de las comunidades circundantes, y vigilan los puntos de entrada desde las torres de vigilancia de las azoteas. El primer puesto de control aparece a solo unos minutos en auto de la sede de la policía secreta de Maduro.

A medida que la economía venezolana entraba en picada, la banda de la Cota comenzó a ofrecer apoyo financiero a la comunidad, suplantando los programas sociales en bancarrota de Maduro, que una vez ofrecieron comida, vivienda y útiles escolares gratuitos para los pobres.

Después de monopolizar el tráfico de drogas local, la banda de la Cota 905 impuso reglas estrictas a los residentes a cambio de detener la violencia y los delitos menores que alguna vez fueron endémicos. Y muchos residentes dan la bienvenida a su línea dura sobre el crimen.

“Antes, los matones robaban”, dijo el Sr. Ojeda, un residente de la Cota 905 quien, como otros en la comunidad, pidió que no se publicara su nombre completo por temor a cruzarse con los delincuentes. “Ahora, son ellos los que vienen a ti, sin falta, con todo lo que se pierde”.

Durante su mandato, Maduro ha pasado de la brutal represión de los grupos del crimen organizado al acuerdo con estos en un intento por controlar el aumento de la delincuencia.

Fuerzas de Seguridad en un barrio
Las fuerzas de seguridad allanaron parte de Petare el mes pasado. Foto: Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

En 2013, retiró a las fuerzas de seguridad de una docena de lugares conflictivos, incluida la Cota 905, y los nombró «Zonas de paz», mientras trataba de aplacar a las bandas. Dos años más tarde, cuando la política no logró controlar la delincuencia, desató una ola de brutales asaltos policiales a los barrios.

Las operaciones policiales resultaron en miles de ejecuciones extrajudiciales, según las Naciones Unidas, lo que le valió a Maduro cargos de cometer crímenes de lesa humanidad y el odio de muchos residentes de barrios marginales. Ante el embate, las bandas cerraron filas, creando organizaciones cada vez más grandes y complejas, según la Sra. Hanson y su colega, la investigadora Verónica Zubillaga.

Incapaz de derrotar a la banda de la Cota, Maduro volvió a las negociaciones con sus líderes, según un comandante de la policía y dos funcionarios que mantuvieron conversaciones con la banda y trabajaron para poner en práctica los acuerdos.

Una vez más, las fuerzas de seguridad tienen prohibido ingresar a la comunidad, según el comandante de la policía, quien no está autorizado para discutir la política estatal y lo hizo bajo condición de anonimato.

Bajo el acuerdo con la administración de Maduro, la banda de la Cota redujo los secuestros y asesinatos y comenzó a implementar algunas políticas estatales. Durante la pandemia, los delincuentes hicieron cumplir estrictamente las reglas de encierro y el uso de máscaras, dijeron los residentes locales. Y la banda está trabajando con el Estado para distribuir los escasos alimentos y útiles escolares que quedan entre los habitantes, dijeron los residentes y los dos funcionarios.

“La banda se centra en la comunidad”, dijo Antonio García, un residente de un barrio. «Se aseguran de que obtengamos nuestra bolsa de comida».

Residente de El Cementerio
Una adolescente en El Cementerio dice que el grupo armado que controla su comunidad ayudó a su familia a financiar el funeral de su hermanito | Foto: Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Ojeda dijo que recibió $300 de la banda la última temporada de Carnaval para comprar juguetes y dulces para su familia, una fortuna en un país donde el salario mínimo mensual se ha derrumbado a alrededor de $2. Los residentes dijeron que a los jóvenes de la comunidad se les ofrecen trabajos como vigías o guardias de casas de seguridad por entre 50 y 100 dólares a la semana, más de lo que ganan la mayoría de los médicos e ingenieros en Venezuela.

Aceptar estos trabajos es más fácil que dejarlos. Poco después de que el hijo mayor de la Sra. Ramírez, quien no quiso dar su nombre completo por temor a la banda, comenzara a servir como vigía en la Cota 905, descubrió que su vida ahora pertenecía a la banda.

“Tenía ropa nueva, zapatos nuevos, pero no podía dejar de llorar”, dijo Ramírez. “Quería volver y no pudo”.

Habitantes de los barrios se suman a las bandas
El hijo de la Sra. Ramírez fue reclutado por la banda que controla su comunidad, La Vega. Él se arrepintió, dijo ella | Foto: Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Las protestas contra la administración de Maduro están prohibidas en el barrio, y las bandas convocan a los residentes a los colegios electorales para las elecciones, dijeron los residentes.

Los integrantes “nos dicen que si derrocan al gobierno, también nos afectaría a nosotros, porque la policía volvería”, dijo Ana Castro, residente de Cota. “La ‘Zona de Paz’ terminaría y todos sufriríamos”.

En privado, algunos funcionarios de Maduro defienden los pactos de no agresión con las bandas más grandes, diciendo que la política ha reducido drásticamente la violencia.

Las muertes violentas en los barrios marginales de Caracas se han reducido a la mitad desde mediados de la década de 2010, cuando la capital venezolana era una de las ciudades más mortíferas del mundo, según cifras de una organización local sin fines de lucro, Mi Convive.

Pero académicos y analistas que estudian el crimen en la ciudad dicen que la caída en los homicidios apunta al creciente poder de las bandas de Caracas contra un Estado cada vez más débil. El desequilibrio, dijeron los expertos, coloca a la administración de Maduro y a la población en una posición cada vez más peligrosa y vulnerable.

El cambio de poder se hizo evidente en abril, cuando la banda de la Cota disparó contra una patrulla de la policía y se apoderó de un tramo de la carretera que atraviesa Caracas. El área estaba a cinco minutos en automóvil del palacio presidencial y el bloqueo paralizó la capital durante varias horas.

Pero la administración de Maduro permaneció en silencio a pesar de todo. Las fuerzas de seguridad nunca llegaron a retomar la carretera. Una vez que la banda se fue, los oficiales retiraron silenciosamente la patrulla destrozada.

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