• Los aviones no han sido el lugar para los llamados eventos de superpropagación, al menos hasta ahora

Si decides viajar en avión, las probabilidades de que te contagies de covid-19 son bajas, según un análisis de un experto. A pesar de los ya conocidos peligros de los espacios cerrados y aglomerados, los aviones no han sido el lugar para los llamados eventos de superpropagación, al menos hasta ahora.

Eso no quiere decir que volar sea perfectamente seguro, la seguridad es relativa y subjetiva. Pero a medida que las restricciones continúan cambiando, la única manera de avanzar en esta larga pandemia es empezar a pensar en términos de la relación riesgo-beneficio. Muy poco está libre de riesgo, pero quizás algunos riesgos, como el de viajar en avión, son lo suficientemente pequeños como para justificar su adopción.

Arnold Barnett, profesor de Ciencias de la Gestión en el Instituto Tecnológico de Massachusetts, ha estado tratando de cuantificar las probabilidades de contagiarse de covid-19 al volar. Ha considerado un montón de variables, incluyendo las probabilidades de estar sentado cerca de alguien en la etapa infecciosa de la enfermedad, y las probabilidades de que la protección de las máscaras (que ahora se requiere en la mayoría de los vuelos) falle. Ha tomado en cuenta la forma en que el aire se renueva constantemente en las cabinas de los aviones, lo que, según los expertos, hace que sea muy improbable contraer la enfermedad de personas que no estén en la proximidad inmediata – tu fila, o, en menor medida, la persona que está al otro lado del pasillo, la gente que está delante de ti o la gente que está detrás de ti.

Lo que Barnett descubrió fue que tenemos una probabilidad de 1/4300 de contraer covid-19 en un vuelo completo de 2 horas, es decir, aproximadamente 1 de cada 4300 pasajeros contraerá el virus, en promedio. Las probabilidades de contraer el virus son aproximadamente la mitad, 1/7700, si las aerolíneas dejan el asiento del medio vacío. Sus resultados han sido publicados como una preimpresión aún no revisada por pares.

Las probabilidades de morir por un caso contraído en un vuelo, encontró, que son aún más bajas -entre 1 en 400.000 y 1 en 600.000- dependiendo de su edad y otros factores de riesgo. Para ponerlo en perspectiva, esas probabilidades son comparables al riesgo medio de tener un caso mortal en unas dos horas típicas en tierra.

Todos los números suenan bastante bajos, aunque Barnett dice que siguen siendo altos comparados con el 1 en 34.000.000 de probabilidades de que tu vuelo termine en un accidente mortal. Me dijo que no volaría ahora mismo porque su edad, 72 años, lo pone en un riesgo mayor que el promedio de los estadounidenses, y dice que hay que considerar el riesgo de agravar el problema al contraer el virus y transmitirlo sin saberlo a otros.

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Las probabilidades de contraer Covid-19 en un avión son escasas. Arnold Barnett estima que tienes una probabilidad de 1/4300 de contraer el virus en un vuelo completo de 2 horas|Fuente: Riesgo de Covid-19 entre los pasajeros de aerolíneas, medRxiv, 2020

Otros expertos se han mostrado dudosos sobre si ellos, personalmente, se atrevieran a viajar en avión. El Boston Globe informó recientemente que de 15 epidemiólogos y expertos en enfermedades infecciosas encuestados, 13 dijeron que no volarían en este momento -sin embargo, no estaba claro si tenían alguna razón para subir a un avión-.

El profesor de Biología de la Universidad de Massachusetts, Erin Bromage, dice que está volando todas las semanas, ya que aconseja a los tribunales federales, estatales y de distrito sobre cómo reabrir y minimizar los riesgos. Mientras que muchos expertos están adoptando un enfoque de tolerancia cero al riesgo, él está tratando de encontrar un punto medio -y ayudando a otros a hacerlo de una manera racional-.

Basándose en su experiencia en Mecánica Industrial y en la formación de pilotos (una lesión le obligó a cambiar su carrera a la de Biología), Bromage dice que el sistema de intercambio de aire de los aviones es mejor que el de los hospitales, ya que el aire de la cabina se sustituye completamente 30 veces cada hora. Sin embargo, está de acuerdo con Barnett del MIT en que es posible que la enfermedad sea transmitida a o desde pasajeros cercanos.

Tanto él como Barnett sugirieron que los clientes deberían, si es posible, elegir una aerolínea como Jet Blue, que promete mantener el asiento del medio abierto. Eso reduce mucho las probabilidades de contraer o contagiar el virus. JetBlue también promete que los viajeros solitarios no tendrán pasajeros vecinos en una fila de dos asientos.

Los datos del mundo real también son muy útiles para volar. Australia ha estado usando el rastreo de contactos para investigar la transmisión del covid-19 en cientos de vuelos, y se han dado casos donde personas infectadas subieron a los aviones, pero nadie se infectó. En todo el mundo ha habido un par de transmisiones individuales posiblemente relacionadas con los vuelos, pero no ha habido eventos de tipo superpropagación.

Asumiendo que viviremos con esta enfermedad durante los próximos meses, necesitaremos formas de separar las actividades de bajo riesgo de las de alto riesgo. Mantenernos informados de los riesgos relativos puede ayudarnos a hacerlo. Preocupándonos menos por la parte relativamente más segura de un viaje -el vuelo real- podemos prestar más atención a las partes con más riesgos potenciales, como las multitudes y las apretujadas colas en el aeropuerto.

Por supuesto, todos estamos obligados a evitar la propagación de la enfermedad, y esto significa tomar precauciones en el aire, como llevar una máscara y quedarse en casa si se está enfermo, y mantener una distancia con los demás en el aeropuerto.

Lo que pase en su destino también importa. Viajar y mezclarse con contactos distantes puede aumentar el riesgo de propagación del virus más que mezclarse con un número comparable de personas más cerca de casa. Así que la gente puede ayudarse a sí misma y a otros conduciendo sus propios autos al aeropuerto y alquilándolos dondequiera que lleguen, en lugar de tomar taxis o pedir colas.

En la vieja normalidad, Bromage terminaría sus tareas de consejero y cenaría con la gente con la que trabaja. Ahora, solo vuelve a su habitación de hotel. “Es bastante solitario”, dice. Como tantas otras cosas este año, es un compromiso.

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