• Durante su recorrido número 13, el pequeño helicóptero de la NASA sobrevoló la superficie a 8 metros de altura en una distancia de 210 metros a baja velocidad para hacer fotografías con buena calidad 

Ingenuity, el helicóptero especial de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) en Marte, tomó nuevas fotografías nítidas de la superficie del planeta rojo durante su último recorrido, que fue a baja altura y sobrevolando lentamente.

Se trata del decimotercer vuelo del dron y se llevó a cabo en la zona denominada South Seitah, caracterizada por tener varios afloramientos rocosos. El vuelo anterior de Ingenuity fue en el mismo lugar, pero el equipo científico decidió hacer otro en dirección contraria para examinarlo mejor. 

El plan es, entonces, unir las imágenes del vuelo 12 y 13 de forma que permita estructurar un mapa 3D con más detalles topográficos de South Seitah. Esto puede ayudar a proyectos futuros de la agencia y a determinar con antelación por dónde va a explorar el rover Perseverance (vehículo de la NASA especializado en buscar y recolectar muestras). 

Así se ve el suelo de Marte a ocho metros de altura en las últimas fotos de la NASA
Fotografía de Marte capturada por Ingenuity | Foto: NASA.

Detalles de Ingenuity y su más reciente vuelo 

La altura del vuelo 13 es una de las características más destacadas. Mientras que los anteriores han sido por encima de 10 metros, en esta ocasión fue de unos 8 metros, lo cual mejoró la óptica que percibe el helicóptero desde su cámara en blanco y negro y su cámara a color. 

En el vuelo número 12, la distancia recorrida fue de 450 metros en 169 segundos; en el último, abarcó 210 metros en casi el mismo tiempo: 161 segundos. Esto quiere decir que la velocidad del decimotercer viaje fue significativamente reducida para mejorar la calidad de las capturas fotográficas. 

Durante el trayecto, el aparato corrió riesgos de colisionar y dañarse debido a que hubo varios desniveles que pudieron pasar desapercibidos por los sensores. Sin embargo, no fue el caso y la misión fue totalmente exitosa. 

Estadísticas de Ingenuity hasta ahora

Días en operaciones: 141.
Fotografías a color: 72.
Fotografías en blanco y negro: 1.400.
Distancia recorrida: alrededor de 2,7 kilómetros.

Así se ve el suelo de Marte a ocho metros de altura en las últimas fotos de la NASA
Fotografía de Marte capturada por Ingenuity antes de ser procesada para ajustar color y otros datos | Foto: NASA.

Los desarrolladores de Ingenuity, antes de que comenzara a operar, evaluaron múltiples posibles escenarios y se basaron en ellos para tener un estimado de la distancia máxima que pudiera recorrer, además del tiempo de vuelo y de vida útil. 

Sin embargo, el dron –que se creó originalmente como demostración tecnológica para probar que un helicóptero puede volar en Marte– superó por mucho todas las expectativas que tenían sobre él. De acuerdo con las revelaciones del equipo, ha funcionado 358% más de lo esperado, volado 140% más de lo previsto y recorrido 435% más de lo que creían. Incluso después de comenzar las operaciones, estimaban que no pasaría de tres viajes. 

Últimas misiones en Marte 

Se han realizado una gran cantidad de proyectos para estudiar Marte y sus misterios. Sin embargo, a principios de 2021, sucedió un hecho histórico: tres países países desplegaron equipos diferentes para estudiar, cada uno por su cuenta, el planeta rojizo. 

Una de estas naciones fue Emiratos Árabes Unidos, que deseaba celebrar con esta hazaña el aniversario 50 de la fundación de su país. La nave que desplegaron se bautizó Hope, y contó con la colaboración de algunas universidades de Estados Unidos. Al entrar en órbita, la nación se convirtió en la primera de origen árabe en lanzar una nave marciana y, además, tener éxito. 

Hope tiene la finalidad de construir una imagen completa del planeta durante todo un año. 

Ese mismo mes, febrero, Estados Unidos dio continuidad a su proyectos de rover Perseverance (comenzados en 2020), con lo que pudo mostrar sus primeros videos. 

Luego, a mediados de mayo, China se sumó al listado tras lanzar la sonda Tianwen-1 que transportaba consigo a Zhurong, el primer robot marciano chino. Cuando este se posó sobre Utopia Planitia –llanura del hemisferio norte–, la potencia mundial se convirtió en el segundo país en aterrizar sobre la superficie de Marte. 

En abril se incorporó Ingenuity al proyecto estadounidense y desde entonces se ha encargado de facilitar la visión del planeta rojo, así como su estudio. Aunque no se ha detallado al respecto, es probable que el dron esté en condiciones para realizar un decimocuarto recorrido y superar, una vez más, las expectativas. 

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